Perte de l'odorat (anosmie) : symptômes du Covid, durée, rééducation

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"Perte de l'odorat (anosmie) : symptômes du Covid, durée, rééducation"

L'anosmie, ou la perte d'odorat, est l'un des symptômes typiques d'une infection au Covid-19. Elle peut persister plusieurs mois. Des chercheurs français ont découvert que le SARS-CoV-2 infecte les neurones sensoriels et provoque une inflammation persistante de l'épithélium et du système nerveux olfactif. Définition, durée, traitements... Que faire ?

[Mis à jour mercredi 9 juin à 16h00] L'anosmie, ou perte d'odorat, est un des symptômes fréquemment rencontrés chez les patients atteints de l'infection Covid-19. En mai 2021, des chercheurs de l'Institut Pasteur, du CNRS, de l'Inserm, d'Université de Paris et de l'Assistance Publique - Hôpitaux de Paris, ont élucidé les mécanismes impliqués dans la perte d'odorat chez les patients infectés par le SARS-CoV-2 aux différents stades de la maladie. Ils ont découvert que le SARS-CoV-2 infecte les neurones sensoriels et provoque une inflammation persistante de l'épithélium et du système nerveux olfactif. Par ailleurs, chez certains patients porteurs de manifestations cliniques persistantes, l'anosmie est associée à une inflammation prolongée de l'épithélium et du système nerveux olfactif et à la présence durable du virus dans l'épithélium olfactif. Ces résultats ont été publiés dans la revue Science Translational Medicine. Quelle est la cause ? Que faire si on perd l'odorat ? Combien de temps ça dure ? Quels sont les traitements de l'anosmie ?

Définition : c'est quoi l'anosmie ?

Une anosmie est caractérisée par une forte diminution (voire une perte totale) de l'odorat, l'un des 5 sens que l'homme possède. Cette pathologie est souvent liée à une altération des cellules de la muqueuse olfactive, du nerf olfactif ou du centre nerveux olfactif (où sont traités les messages olfactifs, autrement dit les odeurs). Concrètement, la personne souffrant d'anosmie éprouve de grandes difficultés à reconnaître un arôme, un parfum ou un aliment. L'anosmie peut être congénitale (apparue in utero) ou apparaître lors d'une maladie virale (sinusite, rhume...) et dans ce cas-là, elle est généralement transitoire. L'anosmie est à distinguer d'autres troubles de l'odorat comme :

  • la cacosmie qui correspond à une perception d'une mauvaise odeur en permanence, qu'elle soit réelle ou non.
  • la parosmie qui correspond à une déformation de certaines odeurs.

Perte d'odorat et Covid-19 : pourquoi ?

Pas de lavage de nez ni de corticothérapie.

L'anosmie, ou perte d'odorat, est un des symptômes fréquemment rencontrés chez les patients atteints de la Covid-19, généralement sans qu'il y ait de nez bouché ou que le nez coule. En mai 2021, des chercheurs de l'Institut Pasteur, du CNRS, de l'Inserm, d'Université de Paris et de l'Assistance Publique - Hôpitaux de Paris, ont élucidé les mécanismes impliqués dans la perte d'odorat chez les patients infectés par le SARS-CoV-2 aux différents stades de la maladie. Ils ont découvert que le SARS-CoV-2 infecte les neurones sensoriels et provoque une inflammation persistante de l'épithélium et du système nerveux olfactif. Par ailleurs, chez certains patients porteurs de manifestations cliniques persistantes, l'anosmie est associée à une inflammation prolongée de l'épithélium et du système nerveux olfactif et à la présence durable du virus dans l'épithélium olfactif. Ces résultats ont été publiés dans la revue Science Translational Medicine. Leurs travaux révèle de manière chronologique, différentes étapes :

  • la disparition des cils portés par les neurones sensoriels, après l'infection virale (cils qui permettent la réception des molécules odorantes par les neurones sensoriels) ;
  • la présence de virus dans les neurones sensoriels ;
  • la désorganisation de l'épithélium olfactif (organe sensoriel) liée à l'apoptose (phénomène de mort cellulaire). L'épithélium est organisé en lamelles régulières qui se trouvent être déstructurées par l'infection au coronavirus ;
  • l'invasion du virus dans le premier relai cérébral du système olfactif, le bulbe olfactif ;
  • la présence d'une neuroinflammation et d'ARN viral dans plusieurs régions du cerveau.
Perte d'odorat et covid
© Institut Pasteur

Des chercheurs de l'Université de Paris-Seclay ont analysé 2 600 personnes suivies dans 18 hôpitaux d'Europe. Au cours de leur analyse, ils ont pu montré que :

  • 85.9% des patients présentaient un dysfonctionnement olfactif parmi les cas bénins d'une Covid-19,
  • 4.5% des patients présentaient un dysfonctionnement olfactif parmi les cas modérés d'une Covid-19
  • 6.9% des patients présentaient un dysfonctionnement olfactif parmi les cas sévères à critiques d'une Covid-19

Les scientifiques ont ainsi conclu que l'anosmie était plus fréquente dans les formes légères de la maladie. 

75 à 85 % des patients anosmiques semblent récupérer leur odorat deux mois après la fin de la maladie.

Quelle est la durée d'une anosmie ?

Selon Marc Lecuit, responsable de l'unité Biologie de l'Infection (Institut Pasteur, Inserm, Université de Paris, AP-HP) et co-auteur d'une étude publiée en mai 2021, "la perte de l'odorat dans la Covid-19 peut persister plusieurs mois chez certains patients, et cette persistance des signes cliniques est attribuable à la persistance du virus et de l'inflammation dans la muqueuse olfactive". Une étude multicentrique Européenne coordonnée par l'Hôpital Foch (Suresnes) et l'Université de Mons en Belgique et menée sur plus de 1300 patients avait montré que 75 à 85% des patients anosmiques semblaient récupérer leur odorat deux mois après la fin de la maladie. Dans la même étude, il avait été démontré que la présence d'un trouble de l'odorat était un facteur de bon pronostic de la maladie à coronavirus. 

Causes : sinusite, médicaments, maladie d'Alzheimer ?

Le mécanisme de l'odorat

Notre nez est tapissé d'une muqueuse olfactive où sont situés plus de plus de 400 récepteurs olfactifs. Lorsqu'une substance odorante est portée à notre nez, elle est détectée par ces récepteurs. Ils sont alors activés et acheminent, via le nerf olfactif, l'information sensorielle jusqu'à notre cerveau qui va pouvoir analyser notre environnement. Par exemple, certaines odeurs vont nous ouvrir l'appétit, d'autres vont nous rappeler des souvenirs, nous dégoûter, nous prévenir d'un danger (odeur de fumée par exemple)... Lorsque ces récepteurs olfactifs, les cellules du nerf olfactif ou du centre nerveux olfactif sont altérés, le message olfactif ne peut plus être transmis.

Une anosmie est souvent liée à des anomalies dans la perception des odeurs ou à des troubles de la transmission des odeurs.

• Lorsque le dysfonctionnement se situe au niveau de la perception des odeurs, l'anosmie peut être due à :

  • la prise d'un traitement médicamenteux (traitements anti-cancéreux, morphine...),
  • un traumatisme ou une intervention chirurgicale,
  • une intoxication (polluants industriels ou substances nocives en milieu professionnel par exemple),
  • une pathologie neurologique comme la maladie d'Alzheimer, la maladie de Parkinson ou l'épilepsie,
  • une tumeur localisée à la base du crâne.

• Lorsque l'anosmie est liée à un trouble de la transmission des odeurs, les molécules odorantes n'atteignent pas les cellules sensorielles du système nerveux. Cela peut être du à :

  • une anomalie anatomique : mauvaise qualité du mucus ou de la muqueuse olfactive ou présence d'un corps étranger dans le nez qui bloque la transmission comme un polype ou une tumeur.  
  • une maladie sous-jacente comme un rhume, une  rhinite, une sinusite ou une polypose naso-sinusienne (sinusite chronique) caractérisée par la présence d'un œdème, bouchant ainsi le nez et altérant l'odorat.
  • une cause idiopathique : dans ce cas, la perte d'odorat survient sans explication.

► Un symptôme du rhume ? Attention, "une personne qui a un rhume a le nez qui coule et le nez bouché. Cela peut alors entraîner une légère perte d'odorat et de goût, mais cela est simplement dû à l'obstruction nasale, tandis qu'une personne atteinte du Covid-19 n'a pas le nez bouché, mais peut avoir une perte subite de l'odorat et/ou du goût", nous explique Pr Charles Cazanave, médecin infectiologue et responsable d'une unité du service des Maladies infectieuses et tropicales au CHU de Bordeaux. En somme, la perte d'odorat est possible et typique d'une infection au Covid-19 en l'absence d'un nez bouché. 

Symptômes : reconnaître une perte d'odorat

Les individus atteints d'anosmie souffrent d'une perte ou d'une forte diminution de l'odorat. Ils ne parviennent plus à distinguer les odeurs de ce qu'ils portent à leur nez, mais aussi des aliments qu'ils mangent. L'anosmie est généralement associée à une perte du goût, partielle ou totale (appelée agueusie).

Conséquences de l'anosmie

La perte de l'odorat en elle-même n'est pas grave, mais peut devenir (très) gênante au quotidien. Elle peut avoir des répercussions sur le mode de vie, la santé et la sécurité en entraînant une incapacité à déceler une odeur de gaz ou de brûlé, ou une mauvaise appréciation de la qualité de l'alimentation par exemple.

Diagnostic : quels examens faire ? Qui consulter ?

Si vous constatez une perte progressive ou brutale de l'odorat, consultez votre médecin traitant. Pour établir le diagnostic et déterminer les causes de l'anosmie, le médecin généraliste doit évaluer plusieurs critères : si la perte d'odorat est partielle ou totale, si elle est soudaine ou progressive, limitée à certaines odeurs en particulier ou non...  Il procède également à un interrogatoire sur les antécédents médicaux et familiaux du patient, ses éventuels traitements, son éventuelle consommation de tabac, son mode et son hygiène de vie... Il peut également faire un "test d'anosmie" au moyen d'un tampon imbibé d'alcool qui permet de déterminer la gravité de la perte d'odorat. Le patient souffre d'anosmie s'il ne peut pas le sentir à moins de dix centimètres de son nez. En fonction des constatations, le médecin généraliste peut orienter son patient vers un spécialiste ORL qui va se servir de plusieurs appareils pour affiner le diagnostic (olfactométrie, mesure des réflexes...) et réaliser des examens d'imagerie pour observer l'intérieur du nez : rhinoscopie, radiographie, scanner ou IRM.

Covid et anosmie : que faire ?

La Société nationale des ORL (SNORL) recommande aux personnes constatant l'apparition d'une anosmie brutale de demander l'avis de leur médecin et de ne pas s'auto-médiquer. Elle demande aux médecins de ne pas prescrire "de corticoïdes par voie générale ou locale (à noter que la corticothérapie est normalement envisagée pour soulager une anosmie, mais dans le cas d'une éventuelle contamination au coronavirus, elle doit être évitée) devant tout tableau clinique comportant une anosmie ou une agueusie" car ils pourraient baisser les défenses immunitaires, ni de lavages de nez qui seraient susceptibles d'envoyer le virus de la muqueuse nasale dans les poumons.

Traitements efficaces : comment soigner l'anosmie ?

La récupération n'est pas toujours possible à 100%

Le traitement prescrit pour retrouver l'odorat dépend de la cause de l'anosmie. Il est néanmoins important de savoir que la récupération n'est pas toujours possible à 100%.

  • La perte d'odorat liée à une maladie comme le rhume ou la sinusite n'est que temporaire, et guérit en quelques jours en même temps que l'affection. L'odorat est retrouvé peu à peu. 
  • En cas de polypose naso-sinusienne ou de rhinite non allergique, un traitement à base de cortisone inhalée (notamment en cas de polypose naso-sinusienne) peut être prescrit.
  • En cas d'infections bactériennes, des antibiotiques peuvent être prescrits et permettent d'observer une récupération rapide de l'odorat.
  • En cas de maladie virale chronique, la perte d'odorat peut persister plusieurs mois voire plusieurs années et peuvent être traitées à l'aide de cures thermales
  • En cas d'anosmie survenant après un traumatisme crânien, les séquelles sont le plus souvent permanentes et la récupération de l'odorat est très rare.

Covidanosmie : une application pour retrouver l'odorat 

Le Pr Denis, médecin au Mans et la société spécialisée en e-santé Kelindi ont lancé, le 12 janvier, une application gratuite baptisée Covidanosmie qui aide à retrouver l'odorat après une contamination au Covid-19. Le protocole prévoit d'inhaler des huiles essentielles hautement concentrées (clou de girofle, eucalyptus, citron et géranium rosae) deux fois par jour, à l'aveugle pour stimuler les capteurs olfactifs abîmés par le coronavirus et retrouver ainsi des sensations. L'appli a été conçue à partir des travaux du Centre national de la Recherche Scientifiques à Paris, du CHU de Tours et de l'Association européenne des anosmiques. 

Sources :

• COVID-19-associated olfactory dysfunction reveals SARS-CoV-2 neuroinvasion and persistence in the olfactory system, Science Translational Medicine, 3 mai 2021

• Lechien JR, Chiesa-Estomba CM et al. I Prevalence and Recovery of Olfactory Dysfunction in a Cohort of 1,363 COVID-19 Patients: A Multicenter Longitudinal Study. 2020

• Anosmie, Marvin P. Fried, MD, Montefiore Medical Center, The University Hospital of Albert Einstein College of Medicine, août 2018

• Anosmie et agueusie à propos d'un cas, Charbel Rahban, Revue médicale suisse 2015 / Association SOS Anosmie. 

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