Cancer du poumon : symptômes, stades et traitement

Le cancer du poumon est le plus mortel chez l'homme et en constante augmentation chez la femme, principalement à cause du tabagisme. Quels sont les premiers symptômes ? Que signifient les stades ? Tout ce qu'il faut savoir sur un cancer qui touche près de 50 000 personnes chaque année en France.

Le cancer du poumon occupe le 2e rang chez l'homme et le 3e rang chez la femme des tumeurs les plus fréquentes, avec respectivement environ 32 300 et 16 800 nouveaux cas par an. Le tabac constitue de loin la première cause avec plus de 8 cancers du poumon sur 10 qui y sont lies. Les hommes sont plus touchés que les femmes mais cette différence tend à disparaître compte tenu de l'augmentation du tabagisme féminin. Le cancer du poumon représente la première cause de mortalité par cancer chez l'homme (INVS).

Définition

Le cancer du poumon, appelé également "cancer bronchique" ou "cancer broncho-pulmonaire", est une tumeur maligne développée à partir des cellules du poumon. Il existe deux principaux types de cancers du poumon en fonction de l'origine et la typologie des cellules cancéreuses : les cancers bronchiques non à petites cellules et les cancers bronchiques (très agressifs).

Cancer du poumon non à petites cellules

Ainsi, le cancer "non à petites cellules" représente près de 85% des cancers du poumon. Dans cette famille, on y retrouve l'adénocarcinome bronchique (qui prend naissance en périphérie des poumons), le carcinome épidermoïde (au niveau des grosses bronches au centre des poumons) et le carcinome à grandes cellules.

Cancer du poumon à petites cellules

 Les cancers à "petites cellules" constituent les 15% restants. S'ils sont moins nombreux, ils sont toutefois plus agressifs à cause d'une prolifération rapide des cellules cancéreuses qui augmente le risque de métastases.

Quel est l'âge de survenue d'un cancer du poumon ?

Dans près de 7 cas sur 10 (70 % chez l'homme et 67 % chez la femme) le cancer du poumon survient entre 50 et 74 ans.

Stades

Les stades permettent de classer le cancer du poumon en fonction de la taille de la tumeur, de l'étendue du cancer, et de la présence de métastases dans d'autres parties du corps. Le système le plus fréquemment employé pour le cancer du poumon se compose de 5 stades avec un stade 0 suivi de 4 stades. Plus le numéro du stade est élevé, plus le cancer s'est propagé :

  • Le stade 0 si aucun signe de tumeur primitive du poumon n'est retrouvé ;
  • Le stade I, lorsque le diamètre de la tumeur mesure maximum 3 cm et qu'elle reste cantonnée au poumon, il n'y a pas de métastases dans d'autres organes ;
  • Le stade II, lorsque la tumeur atteint les ganglions lymphatiques des bronches ou ceux situés au niveau du hile ;
  • Le stade III, lorsque la tumeur a entraîné des métastases aux ganglions lymphatiques du médiastin c'est-à-dire dans une zone proche des poumons, pas dans d'autres organes.
  • Le stade IV, lorsque la tumeur s'est répandue dans d'autres organes que le poumon (foie, glandes surrénales, os, cerveau...). C'est ce qu'on appelle "un cancer du poumon métastasé" ou "cancers métastatiques".

A savoir : Le stade peut être réévalué après une chirurgie. On parle alors de stade "pathologique".

On parle de phase "terminale " lorsqu'aucun traitement curatif n'est possible et qu'il faut passer à des soins palliatifs qui assurent le confort du patient.

Symptômes

Il est possible qu'une personne atteinte d'un cancer du poumon ne présente aucun symptôme.

Des signaux doivent toutefois alerter : une toux qui va en s'intensifiant et ne cessant pas, des crachats de sang, une douleur persistante au thorax accentuée lors des quintes de toux, une respiration difficile, une perte de poids, une exposition plus importante aux bronchites à répétition... La perte d'appétit, une fatigue chronique, des maux de tête peuvent également constituer des symptômes.

Dans certains cas un ganglion au niveau des clavicules ou à la base du cou et des difficultés à avaler sont possibles.

Causes

Tabac

Le tabac est responsable de 8 cancers du poumon sur 10. Près de 92 % des décès par cancer des poumons chez l'homme résultent d'une consommation de tabac. Le risque s'accroît en fonction de la dose journalière de tabac et de la durée du tabagisme… La durée pendant laquelle on fume semble plus importante que la quantité de cigarettes fumées. Les jeunes fumant de plus en plus tôt, l'âge de survenue de la maladie rajeunit et celle-ci se manifeste parfois dès l'âge de 40 ans.  A cause du tabagisme, le cancer du poumon a été multiplié par 7 ces 30 dernières années et a quasiment doublé entre 2000 et 2012 (Inca). 

Le tabagisme passif augmente le risque de cancer du poumon de 30% par rapport à une personne qui évolue dans un entourage indemne de tabac.

Cannabis

La consommation de cannabis constitue un facteur de risque La fumée de cannabis contient quatre fois plus de goudrons que celle du tabac et plus de substances cancérigènes. Le principe actif du cannabis, le THC, dilate les bronches facilitant ainsi la pénétration de la fumée et de ses toxiques.

Causes chez les non-fumeurs

Chez les non-fumeurs, d'autres facteurs extérieurs peuvent être impliqués dans la survenue d'un cancer du poumon. C'est le cas, notamment, d'une exposition prolongée à des substances comme l'amiante, certains hydrocarbures polycycliques aromatiques (gaz d'échappement des moteurs diesels…), les radiations ionisantes (dont rayons X, rayons gamma issus de l'imagerie médicale), le radon, l'arsenic, le nickel, le chrome, la silice, le cadmium… On peut également citer les maladies inflammatoires chroniques des bronches ou encore la pollution atmosphérique.

"Il n'est jamais trop tard pour arrêter de fumer et c'est encore mieux de l'entreprendre, dès le diagnostic." 

Dr Claire Lewandowski.

Comment savoir si on a un cancer du poumon ?

La radiographie du thorax demeure l'examen majeur qu'il faut effectuer lorsqu'un cancer du poumon est suspecté. Lorsqu'une anomalie est détectée, un scanner est proposé. Une biopsie permet ensuite de confirmer s'il s'agit d'un cancer ou pas. Elle peut s'effectuer par la fibroscopie bronchique, la ponction trans-pariétale sous scanner (à travers la paroi du thorax), ou au cours d'une intervention chirurgicale.

Si le cancer est confirmé, le cancérologue et le pneumologue proposent de faire un bilan d'extension pour rechercher des métastases ou une invasion des ganglions environnant. Il comprend en général un scanner abdominal, une échographie hépatique et surrénalienne, une IRM ou un scanner cérébral et une scintigraphie en cas de douleurs osseuses. D'autres examens peuvent être réalisés en fonction des résultats des précédents.

Traitement : peut-on guérir du cancer du poumon ?

  • L'arrêt du tabac une des mesures principales à prendre dès l'annonce du diagnostic.
  • Le traitement dépend du type de cancer bronchique, de son extension et de l'existence de métastases. La chirurgie, une radiothérapie ou une chimiothérapie peuvent être proposées. Plusieurs solutions thérapeutiques associent l'un et/ou l'autre de ces traitements. Dans certains cas la chirurgie est possible pour retirer une partie d'un poumon, encore dénommée la lobectomie. Il arrive parfois qu'un poumon entier soit retiré : on parle alors de pneumonectomie.

En règle générale, l'ablation par voie chirurgicale de la tumeur et des ganglions correspondants est préconisée. Mais si la chirurgie correspond au traitement de première intention en présence d'un cancer "non à petites cellules", elle n'est généralement pas envisageable face à un cancer à "petites cellules" qui s'est métastasé.

En cas de cancer du poumon métastasé : le recours à la chimiothérapie est privilégié afin d'éradiquer les cellules cancéreuses. L'immunothérapie peut être un recours pour traiter un cancer du poumon non à petites cellules qui est avancé ou métastatique après qu'il ait cessé de réagir à la chimiothérapie ou au traitement ciblé.

1 patient sur 7 diagnostiqué en France avec un cancer du poumon survit à son cancer après 5 ans.

1 sur 10 après 10 ans.

Prévention

Sachant que dans la majorité des cas, les patients atteints d'un cancer du poumon sont des fumeurs, la première prévention est bien sûr l'arrêt du tabac. Arrêter de fumer ou ne pas commencer à fumer diminuent les risques de survenue d'un cancer du poumon. Mais il semble que ce risque perdure après l'arrêt et reste supérieur à ceux qui n'ont jamais fumé. Les spécialistes (cancérologues, tabacologues) conseillent aux anciens fumeurs de surveiller leurs poumons pendant au moins 2 ans après l'arrêt. Certains spécialistes recommandent de passer un scanner 2 fois par an pendant 2 ans. Le tabagisme passif doit également être évité.

Merci au Dr Claire Lewandowski pour sa validation médicale.

Cancer du poumon : symptômes, stades et traitement
Cancer du poumon : symptômes, stades et traitement

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