Varicelle : durée de la contagion, symptômes et traitement

La varicelle est certainement la maladie infantile la plus connue ! Fièvre, boutons... Quels sont les premiers symptômes ? Quelle est la durée de contagion et quels sont les traitements les plus efficaces pour la soigner ?

Epidémie de varicelle : activité faible sauf dans 3 régions

[Mis à jour le vendredi 14 février 2020 à 15h35] La varicelle est une maladie infectieuse qui touche 90% des moins de 15 ans, principalement les enfants âgés de 2 à 10 ans. Chaque année, on comptabilise en France près de 700 000 cas de varicelle, entraînant plus de 3 000 hospitalisations et une vingtaine de décès. Le bulletin hebdomadaire du réseau Sentinelles qui suit les épidémies en France indique que l'activité de la maladie est faible (semaine du 3 au 9 février 2020) avec 15 cas pour 100 000 habitants. Seulement 3 régions de France ont enregistré une forte activité de varicelle : l'Auvergne-Rhône-Alpes (35 cas pour 100 000 habitants), la Nouvelle-Aquitaine (26 cas pour 100 000 habitants) et le Centre-Val-de-Loire (24 cas pour 100 000 habitants).

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Carte de France de l'épidémie de varicelle © Réseau Sentinelles - Santé publique France

Comment se transmet la varicelle ?

Le virus se transmet par voie respiratoire (toux, éternuement ou inhalation de gouttelettes de salive) ainsi que par contact direct avec les lésions cutanées. Aussi, il suffit que votre enfant soit en contact avec un autre petit camarade ayant la varicelle pour qu'il l'ait à son tour. Il sera alors contagieux environ deux jours avant l'apparition des premiers boutons, jusqu'à une à deux semaines en moyenne après l'éruption cutanée. Il n'y a pas de raison de paniquer pour autant, cette maladie infantile est plutôt bénigne, mais les démangeaisons sont parfois insupportables pour les tout-petits. Et elles peuvent entraîner des cicatrices, voire des infections s'il se gratte trop. Il est donc indispensable de prévenir les complications, et cela passe notamment par une bonne hygiène ou des traitements qui pourront l'apaiser, et donc éviter qu'il se démange. 

Quel est le temps d'incubation du virus ?

L'incubation se prolonge 14 jours environ : l'enfant reste contagieux jusqu'à ce que l'éruption se transforme en croûte.

Varicelle : quels sont les symptômes ?

La varicelle se manifeste dans un premier temps par une fièvre modérée, voire des douleurs abdominales et des maux de tête, puis par une éruption cutanée qui survient un ou deux jours plus tard. C'est d'ailleurs dans les 12 à 24h avant l'éruption de ces lésions (taches rosées qui évoluent vers la formation de vésicules remplies d'une substance transparente), que l'enfant est le plus contagieux. Les lésions se dessèchent alors peu à peu avant d'être recouvertes d'une croûte qui tombera dix jours environ lors du processus de guérison. Généralement, c'est sur le thorax et le visage que les enfants ont le plus de boutons et où les démangeaisons sont importantes.

• Les symptômes de gravité

Une température élevée, des douleurs abdominales, des vomissements, et une surinfection des lésions peuvent compliquer une varicelle. Une pneumonie, encéphalite peuvent apparaître dans de rares cas. Les risques sont plus importants pour un nouveau-né, une femme enceinte ou une personne immunodéprimée. 

Peut-on avoir deux fois la varicelle ?

La varicelle est une maladie immunisante : si on l'a eue une fois, on est protégé pour la vie. Il n'est donc théoriquement pas possible de contracter deux fois la varicelle. Comme 90% des personnes ont la varicelle pendant l'enfance, elles sont tout autant à être immunisées pendant l'adolescence et l'âge adulte. 

Quel traitement pour soulager les démangeaisons ? 

Des traitements existent pour apaiser son envie de se gratter. Votre pédiatre pourra en effet préconiser l'application d'un produit antiseptique (comme la chlorhexidine. L'éosine ne semble pas avoir démontré son efficacité) sur les lésions cutanées ainsi qu'un traitement antihistaminique adapté afin de diminuer les démangeaisons qui peuvent déclencher une surinfection et laisser des cicatrices. Le traitement de l'infection passe par la prise en charge des symptômes puisque l'origine virale de la varicelle ne nécessite pas la prescription de médicaments antibiotiques. Rappelons que seuls les cas de surinfection bactérienne requièrent un traitement antibiotique.

• Ne pas donner d'aspirine qui peut compliquer la varicelle d'un syndrome de Reye.

• Ne pas donner d'anti-inflammatoires non stéroïdiens (comme l'ibuprofène) car cela pourrait également favoriser les complications.

• Ne pas mettre de talc ni de crèmes ou de pommades car il y a a un risque de macération. 

La varicelle disparaît naturellement dans un délai de dix à douze jours. Mais en cas de fièvre ou de surinfection, consultez votre médecin, qui vous conseillera vers le traitement le plus adapté pour votre enfant, en fonction de son état. 

Varicelle : comment laver bébé ?

Ce n'est pas parce que votre enfant a la varicelle que vous ne pouvez pas le laver. Bien au contraire : bains et douches à l'eau tiède ont un effet apaisant contre les démangeaisons. 

  • Baignez votre enfant en ajoutant éventuellement un peu de savon désinfectant dans le bain.
  • Évitez l'eau chaude qui favoriserait les infections. 
  • Pour le sécher, allez-y délicatement afin de ne pas arracher ses croûtes, ce qui augmenterait alors le risque de cicatrices. 
  • Veillez enfin à ce que votre enfant ait les ongles courts et qu'il se lave régulièrement les mains, car c'est en se grattant avec des ongles sales qu'il risque une surinfection des vésicules et l'apparition de cicatrices.

A éviter : les vêtements serrés qui collent à la peau de votre enfant et augmentent son envie de se gratter. Il est en effet préférable de lui faire porter des chemises et des pantalons larges en coton. En cas de fièvre, seul le paracétamol est recommandé. 

Quels sont les risques ? 

Si la maladie reste bénigne chez l'enfant, elle peut néanmoins avoir des conséquences plus graves chez l'adulte, en raison de risques de complications pulmonaires ou neurologiques (méningites ou encéphalites). Il est donc recommandé de faire vacciner les adolescents entre 12 et 18 ans, ainsi que les femmes qui souhaitent concevoir un enfant et qui n'ont pas été immunisées plus jeunes. 

• Varicelle et grossesse

Une varicelle pendant la grossesse peut avoir des risques pour le bébé, d'autant que le vaccin est contre-indiqué chez la femme enceinte et les personnes immunodéprimées. Les femmes enceintes qui ont déjà eu la varicelle avant la grossesse ou qui ont été vaccinées, sont normalement immunisées car elles présentent des anticorps spécifiques contre le virus qui sont transférés au bébé. Il n'existe dans ce cas a priori aucun risque pour la future maman et le bébé. Lorsqu'une femme enceinte est exposée à la varicelle et qu'elle ignore si elle est protégée, une sérologie de la varicelle doit être effectuée en pratiquant une prise de sang. 
Mais selon l'Institut national de la santé et de la recherche médicale, la vaccination des adultes contre la varicelle permettrait de réduire de 31% le nombre d'hospitalisation.

Un vaccin contre la varicelle

Il existe un vaccin qui protège de la varicelle. Elle n'est pas obligatoire mais reste recommandée à partir de 12 ans pour toutes les personnes qui n'ont pas encore eu la varicelle et qui ne sont donc pas naturellement immunisées :

  • Les adolescents de 12 à 18 ans
  • Les femmes en âge de procréer ou qui ont un projet de grossesse
  • Les femmes dans les suites d'une première grossesse sous contraception efficace
  • Les adultes dans l'entourage proche d'une personne atteinte de varicelle (dans les trois jours suivant l'exposition) ;
  • les enfants en attente d'une greffe d'organe ;
  • toute personne non immunisée en contact étroit avec des personnes immunodéprimées.

Schéma de vaccination : 2 doses espacées de 4 à 8 semaines ou de 6 à 10 semaines, selon le vaccin utilisé. Aucun rappel n'est nécessaire. En France, deux vaccins sont disponibles : le Varilrix® et le Varivax® qui sont pris en charge à 65% par l'Assurance maladie dans certaines situations. Plus d'informations ici

Santé du bébé et de l'enfant