Acide acétique : vinaigre, utilisations, c'est quoi ?

En santé, l'acide acétique est surtout utilisé pour ses propriétés antibactériennes et antiseptiques, en tant que désinfectant. Quelles utilisations en santé ? Quels effets secondaires et contre-indications ?

Acide acétique : vinaigre, utilisations, c'est quoi ?
© kittisak123rf

Définition : c'est quoi l'acide acétique ?

L'acide acétique est un acide carboxylique contenant une chaîne carbonée similaire à l'éthane. Son nom provient du latin " acetum " qui veut dire vinaigre, puisque c'est un constituant essentiel du vinaigre (après l'eau), auquel il donne son goût et son odeur caractéristique. A l'état pur, c'est un liquide combustible incolore. Il est corrosif et ses vapeurs sont irritantes pour le nez et les yeux. Le corps humain produit naturellement de l'acide acétique après une consommation d'alcool, suite à la conversion de l'éthanol en acétaldéhyde puis en acide acétique. Mais l'acide acétique est surtout produit de façon synthétique (90% de sa production) ou par fermentation bactérienne (10% environ, pour le vinaigre alimentaire essentiellement).

Le corps produit de l'acide acétique après une consommation d'alcool

Outre son usage alimentaire dans le vinaigre, l'acide acétique est très utilisé dans l'industrie, notamment comme solvant, dans des pesticides (ou insecticides), des colorants, des produits photographiques, des textiles, des agents de nettoyage (antibactériens, détartrants) ou encore de plastiques. Enfin, l'acide acétique est un coagulant du latex naturel et présente des effets bactériostatiques et antibactériens et peut donc être utilisé comme désinfectant. Il est utilisé dans certains médicaments et l'OMS l'a inscrit sur la liste des médicaments essentiels.

Dans quoi trouve-t-on l'acide acétique ? 

L'acide acétique est retrouvé en grande quantité dans le vinaigre (vinaigre de fruits), dans les produits issus de fermentation acide des liquides spiritueux (vin, bière, cidre), dans certains aliments, dans de nombreux pesticides, colorants, produits photographiques, produits dérivés du tabac. L'acide acétique se retrouve également dans l'environnement, et notamment dans de nombreux végétaux qui peuvent en dégager sous forme volatile. La dégradation thermique du bois peut aussi produire de l'acide acétique. Les gaz d'échappement des véhicules, la combustion des plastiques ou d'autres déchets peuvent aussi libérer de l'acide acétique. On retrouve également l'acide acétique dans la composition de certains médicaments tels que l'aspirine, la morphine, des vitamines, la caféine ou encore dans des solutions pour perfusions (mélange d'acides aminés et de glucides). 

Quelles sont les utilisations de l'acétique en santé ?  

En santé, l'acide acétique est surtout utilisé pour ses propriétés antibactériennes et antiseptiques, en tant que désinfectant. L'acide acétique décontamine en partie les aliments et peut prévenir les infections légères (digestives, maux de gorge, rhume), en dilution dans de l'eau tiède ou encore avec du miel. L'acide acétique augmente l'acidité de l'estomac, ce qui favorise la dégradation des graisses et des protéines et ainsi la digestion. Une étude américaine a montré que l'acide acétique permettrait de réguler la glycémie et le poids en freinant le passage des sucres et en diminuant ainsi l'indice glycémique et le taux de sucre dans le sang. Il aurait également un effet coupe faim qui aiderait à réguler le poids. On retrouve également l'acide acétique dans la composition de certains médicaments tels que l'aspirine, la morphine, des vitamines, la caféine ou encore dans des solutions pour perfusions (mélange d'acides aminés et de glucides). 

Quels sont les effets secondaires et risques de l'acide acétique ? 

L'acide acétique est peu toxique pour l'Homme mais peut parfois provoquer des lésions inflammatoires lorsqu'il est pris par voie orale. Son effet irritant en fait également un promoteur tumoral (tumeurs bénignes ou malignes). Pur ou très concentré, ses vapeurs sont caustiques et peuvent provoquer des brûlures chimiques de la peau, des yeux et des muqueuses respiratoires et digestives. Il est aussi très corrosif sur les tissus organiques, et ses dommages peuvent être potentiellement graves.

Quelles sont les contre-indications de l'acide acétique ? 

La contre-indication principale de l'acide acétique est une hypersensibilité à la substance. Consommé par voie orale, il est déconseillé en cas d'ulcère sévère, de gastrite ou de reflux gastro-œsophagien. L'acide acétique pur ou peu dilué ne doit pas entrer en contact avec la peau et les yeux, ni être inhalé.

Définitions et conseils