Covid long : symptômes, vaccin, quelle prise en charge ?

"Covid long : symptômes, vaccin, quelle prise en charge ?"

Quand les symptômes du Covid persistent au-delà de quatre semaines, il faut consulter son médecin traitant pour savoir s'il s'agit d'un Covid long (ou d'autre chose) et mettre en place au plus tôt une prise en charge. Symptômes typiques, traitement, contagieux ou pas, vaccination possible.. Marche à suivre.

[Mise à jour le 9 novembre 2021 à 20h17] "Nous n'en avons pas terminé avec la pandémie" a lancé d'emblée le Président de la République Emmanuel Macron le 9 novembre avant de citer pour exemple les nombreux cas de Covid long diagnostiqués en France. Plusieurs semaines ou mois après avoir été infecté par le Covid, des personnes se plaignent d'être toujours fatigué, d'avoir des douleurs articulaires ou une perte du goût et de l'odorat qui persistent. Le Covid est une maladie qui peut toucher des patients symptomatiques, hospitalisées ou non, "y compris chez les jeunes adultes et chez les personnes qui n'ont pas ou peu d'antécédents de santé chroniques" déclarait l'OMS en septembre 2020. "Ce virus a des récepteurs au niveau des poumons mais peut entrainer de l'inflammation dans pleins d'autres organes ce qui peut expliquer la durée des symptômes" nous a expliqué le Pr Claire Andrejak, médecin pneumologue au CHU d'Amiens. La Haute Autorité de Santé a rendu un Avis en février 2021 sur la prise en charge de ces patients de plus en plus nombreux à commencer d'abord par consulter le médecin traitant pour être ensuite dirigé vers les spécialistes qualifiés. Quelle est la définition du Covid long ? Quels sont les symptômes et traitements ? Peut-on se faire vacciner contre le Covid ? Guide pratique sur le syndrome de Covid long.

C'est quoi le Covid long ?

Il n'y a pas vraiment de définition consensuelle. "On ne sait pas quoi mettre dedans dans le sens où on ne connait pas encore parfaitement l'histoire naturelle de la Covid, explique le Pr Andrejak. C'est le nom que les gens ont donné pour désigner la persistance des symptômes au-delà de la durée normale d'une infection Covid-19. Sachant que cette durée normale est variable d'une personne à l'autre. Disons que si on est-au delà d'un mois après le début des symptômes, ça commence à ne pas être tout à fait normal mais cela dépend aussi de la sévérité de la maladie à la phase aiguë." Une personne qui a fait une forme grave de la Covid-19 ayant nécessité une hospitalisation - et plus encore une admission en réanimation- aura besoin de plus de temps pour se remettre de l'infection qu'une personne ayant fait une forme bénigne.

Quel pourcentage de cas ?

"La proportion de Covid long peut varier de 10 à 40 % pour des patients non hospitalisés, et de 25 à 75 % pour des patients hospitalisés" a expliqué Julien Carricaburu, conseiller médical auprès de la directrice générale de l'offre de soins du ministère de la Santé dans un entretien d'octobre 2021. .Dès la fin de la première vague épidémique du Covid-19 en mai 2020la persistance de symptômes plusieurs semaines ou mois après les premières manifestations, a été décrite chez plus de 20% des patients après 5 semaines et plus et chez plus de 10% des patients après 3 mois, rapportait la Haute Autorité de Santé

Quels sont les symptômes ?

On parle de symptômes du Covid long quand ils persistent au-delà de 4 semaines après leur infection Covid et sans qu'un lien puisse les relier à une autre pathologie.vComme rappelé par le ministère de la Santé, les symptômes et atteintes du Covid long peuvent concerner tous les organes. Il peut s'agir de :

  • complications de formes viscérales graves de la COVID-19 notamment pulmonaires et/ou neurologiques, souvent séquellaires de séjours prolongés en réanimation.
  • ou de signes et symptômes "généraux" : douleurs articulaires, musculaires, fatigue durable, céphalées, faiblesse musculaire, dyspnée, anxiété, troubles du sommeil, de la concentration, pertes de mémoire immédiate… ). La fatigue est un des principaux symptômes du Covid long : "Les gens ont besoin de se reposer régulièrement, et ça dure, c'est vraiment ce qui domine" observe la pneumologue.
  • ou neurosensoriels : perte du goût et/ou de l'odorat, fréquemment rapportés lors de formes même mineures et donc le plus souvent vus chez des patients non hospitalisés (qui représentent environ 90% du total des patients atteints par la COVID).

Comment savoir si on fait un Covid long ?

La Haute Autorité de Santé (HAS) a précisé le 12 février 2021 les 3 critères qui permettent de repérer les patients souffrant de symptômes prolongés de la Covid-19 :

  • avoir présenté une forme symptomatique de Covid-19,
  • avoir présenté un ou plusieurs symptômes initiaux, 4 semaines après le début de la maladie,
  • et aucun de ces symptômes ne peut être expliqué par un autre diagnostic.

Effectivement, la persistance de symptômes après avoir été contaminé par la Covid-19 n'est pas toujours un "simple" Covid long ou un syndrome post-Covid. "Il peut s'agir d'autre chose", prévient la pneumologue qui conseille "d'être vu par un médecin pour vérifier l'absence d'autres pathologies". En fonction du patient, le médecin procèdera à un diagnostic d'élimination. Il vérifiera : 

  • qu'il n'y avait pas une maladie pré-existante inconnue révélée avec l'infection Covid : "Dans ce cas, on a des symptômes qui persistent sans qu'ils soient liés à la Covid mais à cette maladie préexistante, cela peut aussi se voir avec d'autres infections virales qui déséquilibrent une maladie préexistante, ce n'est pas limité à la Covid-19" explique le Pr Andrejak. Il peut s'agir par exemple, chez les patients fumeurs, d'une BPCO. "A l'occasion d'une infection virale (Covid ou autre), ils continuent à tousser. Ce n'est pas due à l'infection virale qui n'est pas guérie mais à la maladie sous-jacente non diagnostiquée."
  • qu'il ne s'agit pas d'une complication de la Covid. "Ce n'est plus le virus en lui-même mais une complication de la Covid qui occasionne de nouveaux symptômes ou une aggravation des symptômes. Par exemple, si quelqu'un a brutalement une douleur qui survient, une oppression thoracique ou un essoufflement qui n'existait pas, il faut se poser des questions et consulter" détaille la spécialiste.
  • qu'il ne s'agit pas de séquelles de la Covid, notamment respiratoires. 

Combien de temps ça dure ?

"Il n'y a pas encore assez de recul, explique le Pr Andrejak, mais, selon mon expérience personnelle, ça peut durer 3, 4, 5 mois. La fatigue, par exemple, peut durer longtemps, la perte d'odorat aussi. Par contre, même si cela dure, les gens vont vers l'amélioration progressivement, les symptômes persistent mais ils constatent et disent « C'est mieux qu'il y a un mois»"

Est-on contagieux ?

"Normalement non, répond notre interlocutrice. La période où on est le plus à risque d'être contagieux c'est vraiment les 15 premiers jours après le début des symptômes." Ensuite, "c'est l'inflammation causée par le virus qui est responsable des symptômes qui persistent mais il n'y a plus de virus donc il n'y a pas d'inquiétude à avoir".

"Un bilan normal n'est pas forcément synonyme d'absence de symptômes"

Est-ce que ça touche aussi les jeunes ?

Contrairement à ce que l'on pourrait imaginer, les formes longues de la Covid ne touchent pas spécifiquement les personnes qui ont fait des formes graves et sont pour la plupart du temps âgées. "Cela peut toucher tous les patients, qu'ils aient été hospitalisés ou pas. Ainsi, un certain nombre de personnes jeunes qui sont restés à la maison et qui ont été pris en charge en ambulatoire présentent des symptômes persistants" rapporte la pneumologue. En juillet 2021, le ministre de la Santé Olivier Véran confirmait que si les jeunes "font peu de formes graves, un certain nombre peut faire des Covid longs et être terrassés pendant des semaines voire des mois avec une perte d'énergie, des troubles du rythme cardiaque et d'autres symptômes tels que des douleurs chroniques".

Que faire ?

Face à des symptômes qui durent, qui empêchent de remonter la pente, il faut aller voir son médecin traitant pour en parler. "La consultation médicale doit à la fois comprendre une évaluation de l'état de santé actuel du patient et une évaluation de l'épisode initial" précise la HAS dans son communiqué du 12 février. Le médecin pourra faire un premier examen et orienter si besoin vers des spécialistes.

syndrome post covid
Recommandations en cas de symptômes persistants de la Covid-19. © Ministère de la Santé

Comment se fait la prise en charge ?

La HAS a publié en février 2021 des recommandations à destination des professionnels de santé pour la prise en charge de premier recours des patients présentant un Covid long. Le ministère de la Santé a suivi ces recommandations avec l'objectif d'éviter l'errance médicale des personnes concernées, le recours à des traitements non adaptés, voire des hospitalisations non pertinentes. Le parcours (ci-dessous) nécessite une primo-évaluation réalisée par le médecin traitant. La majorité des patients peuvent être pris en charge par la médecine générale dans le cadre du droit commun, si besoin avec des professionnels paramédicaux (kinésithérapeutes, orthophonistes…). Les patients en situation très complexe, poly-symptomatiques, par exemple suite à des séquelles de réanimation peuvent avoir besoin d'un recours hospitalier via notamment un hôpital de jour de réadaptation-rééducation. Le ministère a mis en place un réseau territorial de cellules de coordination post-COVID. Elles sont joignables par les professionnels, les patients et les aidants (liste en Ile-de-France). 

Prise en charge du Covid long en France
Parcours de prise en charge du Covid long en France © Ministère de la Santé

Quels sont les traitements ?

Quand on pense avoir un syndrome de Covid long, il faut consulter son médecin traitant pour voir quels traitements mettre en place. Ces traitements sont symptomatiques. 

→ Contre la fatigue : "Il n'y a pas grand chose à faire en dehors d'une bonne hygiène de vie c'est-à-dire : manger équilibré, éviter les boissons alcoolisées, respecter les horaires de sommeil..."

Contre les essoufflements : "Il faut d'abord éliminer une complication de la Covid et la possibilité d'avoir un déconditionnement à l'effort" indique le Pr Andrejak qui rappelle que "moins on bouge, plus le muscle réclame de l'oxygène et plus on aggrave l'essoufflement donc il faut réapprendre au muscle à travailler". Mais il ne faut pas reprendre une activité brutalement. Il faut consulter un kinésithérapeute qui, avec quelques séances, pourra mettre en place une reprise d'activité progressive et adaptée en fonction de l'essoufflement. 

Prise en charge du Covid long en France
Prise en charge du Covid long en France © Ministère de la Santé

Contre l'hyperventilation : Certaines personnes souffrent d'hyperventilation dans les suites d'une infection Covid. Concrètement, dès qu'elles font un effort, elles respirent vite, ont la sensation d'être essoufflées donc respirent plus vite ce qui est inadapté par rapport à l'effort demandé. "Il faut consulter le médecin pour être sûr que le fait de vite respirer "vite" lors d'un effort ne soit pas lié à autre chose comme une pneumonie ou des séquelles respiratoires par exemple. S'il n'y a aucune explication, c'est uniquement de l'hyperventilation donc il faut voir un kinésithérapeute pour réapprendre à respirer tranquillement."

→ Contre un trouble de l'odorat ou du goût : "Il n'y a pas grand chose à faire, il n'y a que le temps. L'odorat reviendra progressivement. Il est possible de faire une rééducation olfactive. Là encore, selon l'importance des troubles et leur durée, il peut être important de faire le point avec le médecin traitant."

→ Un accompagnement psychologique : En dehors des symptômes concrets que présentent certaines personnes après le Covid, il y a aussi l'impact psychologique de la Covid-19. La HAS souligne ainsi qu'une prise en charge psychologique, fondée sur la thérapie cognitivo-comportementale (TCC), et si nécessaire psychiatrique, peut s'avérer utile. "C'est une nouvelle maladie qu'on continue à découvrir. Cela peut générer de l'angoisse et entraîner un mal-être pour certains, explique le Pr Andrejak. On le vit plus ou moins bien mais notre manière de réagir fait aussi qu'on va avoir peut-être un peu plus de symptômes alors qu'en temps normal on n'y aurait pas fait attention. Il y a patients qui ont des symptômes persistants et sur les scanners ou d'autres examens, il n'y a rien. Un bilan normal n'est donc pas forcément synonyme d'absence de symptômes. Il est important de rechercher également chez ces patients un syndrome de stress post-traumatique. Avoir fait une infection Covid et avoir été hospitalisé peut avoir été vécu comme un traumatisme."

La Haute Autorité de Santé ne recommande pas les régimes alimentaires d'exclusion, les vitamines et suppléments en vente libre, inutiles et potentiellement nocifs en automédication. Elle ne recommande pas davantage les approches de médecine alternative (acupuncture, auriculothérapie, ostéopathie...), qui n'ont pas été évaluées dans ce contexte.

Peut-on se faire vacciner contre la Covid ?

La présence de symptômes persistants après une Covid-19 n'est pas une contre-indication à la vaccination, indiquait la HAS en février 2021. "Toutefois dans ce cas, une consultation médicale adaptée est nécessaire avant la vaccination pour juger au cas par cas de l'intérêt de celle-ci." En mai 2021, une étude anglaise rapportée par The Guardian et menée sur plus de 800 personnes a montré que les vaccins de la Covid avaient tendance à atténuer les symptômes du Covid long. Les données ont montré que 56,7% des répondants ont constaté une amélioration globale des symptômes, 24,6% restant inchangés et 18,7% rapportant une détérioration de leurs symptômes. En général, ceux qui ont reçu des vaccins à ARNm (Pfizer / BioNTech ou Moderna) ont signalé plus d'améliorations des symptômes, par rapport à ceux qui ont reçu un vaccin à adénovirus (AstraZeneca). 

Existe-t-il une association pour les malades du Covid long ?

Après  s'être  rencontrés  via  la  communauté  Twitter  #ApresJ20,  des  malades  ont  formé  un groupe  de  travail  afin  de  faire progresser  la  cause  du  Covid Long.  Grâce  au  soutien  de nombreuses personnes atteintes de la maladie et, à la demande de médecins, ils ont décidé de créer une association nationale : #ApresJ20. Le ministère de la Santé a par ailleurs mis en place un réseau territorial de cellules de coordination post-COVID. Les cellules de coordination post-COVID sont portées prioritairement par les dispositifs d'appui à la coordination (DAC), les communautés professionnelles territoriales de santé (CPTS) ou tout autre acteur (maison de santé, ex-PTA) qui permet l'animation d'un réseau d'acteurs pluri professionnel au service du patient.

Merci au Pr Claire Andrejak, médecin pneumologue au CHU d'Amiens (France).

Sources :

Symptômes prolongés de Covid-19 : orienter les personnes concernées, informer leurs professionnels de santé. Ministère de la Santé. 5 mars 2021.

 Covid-19 : diagnostiquer et prendre en charge les adultes présentant des symptômes prolongés. Communiqué de presse mis en ligne le 12 février 2021. Haute Autorité de Santé.