Chenille processionnaire : dangers et traitements en cas de piqûre

Les poils de la chenille processionnaire du pin ou du chêne contiennent une protéine urticante responsable de réactions allergiques plus ou moins graves quand la peau, les yeux ou les voies respiratoires y sont exposés. Que faire en cas de "piqûre" ? Quels conseils pour s'en protéger ?

Chenille processionnaire : dangers et traitements en cas de piqûre
© sonsam-123RF

Des épisodes de prolifération de chenilles processionnaires sont observés en France ces dernières années. En Ile-de-France, dans les Vosges, la Moselle, l'Aquitaine... Les communes y sont vigilantes et mettent rapidement en garde la population dès leur détection car elles peuvent entraîner de vives réactions allergiques à cause de leurs poils urticants. On les redoute particulièrement chez les enfants.

Quelles sont les origines de la chenille processionnaire ?

La chenille processionnaire est la larve d'un papillon de nuit. On rencontre en France deux types de chenilles processionnaires : la chenille processionnaire du pin (Thaumetopoea pityocampa) et celle du chêne (Thaumetopoea processionea). Chacune a son cycle biologique.

• La chenille du pin (surmontée d'une ligne orange) : le cycle de reproduction dure 1 an. Le papillon pond ses œufs entre fin juillet et fin septembre. Le développement larvaire comprend cinq stades. Les premières chenilles éclosent dès le mois d'octobre. Elles confectionnent leur nid pendant l'hiver pour le quitter vers mars-avril. Elles se déplacent en se tenant les unes aux autres, en procession, vers le sol pour s'enfouir à quelques centimètres de profondeur et se transformer en nymphe puis en papillon au cours de l'été. La chenille processionnaire du pin est urticante d'octobre à mars.

chenille processionnaire du chêne
Chenille processionnaire du chêne © Dennis Van De Water-123RF

• La chenille du chêne (grise et noire) : Les œufs du papillon éclosent vers mars-avril. La chenille évolue sur six stades larvaires pendant 2 à 3 mois. Elle se déplace en fin de journée et la nuit en procession sur les feuilles pour se nourrir. Vers le mois de juin-juillet, les chenilles fabriquent leur nid au niveau du tronc et des branches les plus solides. Ce nid renfermera les chrysalides qui se métamorphoseront en papillon en août.

Les papillons vont ensuite s'accoupler, pondre des œufs et donner naissance à de nouvelles chenilles urticantes. La chenille processionnaire du chêne est urticante d'avril à juin.

Quels dangers en cas de contact ?

Chaque chenille possède des poils microscopiques volatiles qui contiennent une protéine urticante, la "thaumétopoéine". Ces poils s'accrochent facilement à la peau et aux muqueuses et peuvent provoquer diverses réactions chez l'Homme : intenses démangeaisons de la peau, apparition de boutons, conjonctivites au niveau des yeux, toux d'irritation, maux de gorge. Plus gravement, le contact avec les poils d'une chenille processionnaire peut entraîner un choc anaphylactique avec : urticaire, œdème dans la bouche et la gorge, difficultés à respirer, hypotension, perte de connaissance. 

Même si la chenille est tuée, ses poils restent urticants. Ils peuvent voler dans les maisons, être dans les sols.

Quels traitements ?

En cas de contact avec la peau :

  • Retirer les vêtements avec des gants, les laver à fortes températures et les sécher au sèche-linge pour les débarrasser des poils.
  • Laver la zone touchée avec de l'eau et du savon.
  • "On peut éventuellement se servir de papier collant pour décrocher les poils urticants de la peau, un peu à la manière d'une épilation" indique l'Agence Régionale de Santé du Grand-Est.
  • Brosser les cheveux.
  • Consulter un médecin pour recevoir un traitement antihistaminique permettant de calmer les signes allergiques tels que les démangeaisons et l'éruption de boutons.

En cas de contact avec les yeux : rincer les yeux et consulter un ophtalmologue.

En cas de contact avec les voies respiratoires : consulter un médecin qui pourra prescrire les traitements indiqués en fonction des symptômes observés (antihistaminiques, corticoïdes).

En cas d'ingestion : boire un grand verre d'eau et consulter un médecin. 

En cas de vomissements, de vertige et de fièvre, de difficultés respiratoires, d’œdème, consulter le service d'urgence le plus proche.

Comment se protéger des chenilles urticantes ?

  • Ne pas s'approcher des chenilles ou de leurs nids et ne pas les toucher.
  • Ne pas se promener sous un arbre porteur d'un nid.
  • Porter des vêtements couvrants lors de balades en forêt (manches longues, pantalons longs).
  • Eviter de se frotter les yeux en cas d'exposition mais aussi pendant et au retour d'une balade.
  • En cas de doute quant à une exposition aux poils des chenilles, prendre une douche et changer de vêtements en rentrant.
  • Si vous habitez à côté d'un arbre infesté : ne pas sécher le linge dehors surtout s'il y a du vent, laver soigneusement les fruits et légumes du jardin, faire attention en tondant la pelouse.
  • Ne pas laisser jouer les enfants à proximité d'un arbre infesté et à distance, les munir de vêtements protecteurs (voire chapeau et lunettes également). 

A quoi ressemble un nid de chenilles processionnaires ?

Nid de chenilles processionnaires du pin
Nid de chenilles processionnaires du pin © sonsam-123RF

Les chenilles processionnaires forment de grands nids sur les plus grosses branches des arbres dans lesquels elles sont installées. Ces nids ressemblent à de grandes pelotes avec des fils blanchâtres composées notamment de poils urticants. Elles sortent la nuit pour se nourrir des feuilles de l'arbre et se déplacent alors en ligne (d'où le terme de "processionnaire" pour "procession").  Ces nids conservent leurs capacités urticantes plusieurs mois, voire 1 à 2 années, après la disparition des dernières chenilles.

Chenilles urticantes dans un arbre : que faire ?

Si vous avez remarqué qu'un arbre est infesté de chenilles urticantes, n'intervenez surtout pas sans un professionnel. Sur les terrains privés, la lutte contre la prolifération des chenilles urticantes incombe aux propriétaires ou occupants de ces terrains. Le maire peut néanmoins leur demander de supprimer les nids de chenilles. Dans les lieux publics infestés, la lutte contre la prolifération des chenilles urticantes incombe au maire.

Chenille processionnaire : dangers et traitements en cas de piqûre
Chenille processionnaire : dangers et traitements en cas de piqûre

Sommaire Origines • Chenille du pin • Chenille du chêne Dangers en cas de piqûre Traitements Prévention Reconnaître un nid de chenilles urticantes Arbre infesté : que faire ? Des épisodes de prolifération de...