Dénutrition : définition, symptômes, conséquences

Fréquente chez les personnes âgées, la dénutrition peut être à l'origine de graves complications en l'absence de prise en charge. Il est important de ne pas la sous-estimer.

Dénutrition : définition, symptômes, conséquences
© 123RF-Vadim Guzhva

Définition de dénutrition

La dénutrition est le résultat d'un apport nutritionnel trop faible par rapport aux besoins de l'organisme.

Symptômes

Le symptôme le plus flagrant est la perte de poids, même chez les personnes en surcharge pondérale. Une perte de poids de 5% en un mois ou 10% en six mois doit être un signe d'alerte tout comme la maigreur avec un indice de masse corporelle (IMC) inférieur aux normes.

Causes et facteurs de risque

Il existe de nombreux facteurs de risque de dénutrition, médicaux ou non : régimes alimentaires déséquilibrés, manque de ressources, isolement, dépression, difficultés pour déglutir et s'alimenter. Certaines maladies chroniques et interventions chirurgicales sont également susceptibles de réduire l'appétit et de causer des troubles digestifs à l'origine de carences. La dénutrition peut survenir à tout âge (enfants, adolescents, adultes), mais son incidence est plus importante chez les personnes âgées. "Les populations les à risque sont les personnes âgées, les personnes atteintes de cancer, les personnes souffrant d'insuffisance respiratoire chronique, d'insuffisance rénale, d'insuffisance cardiaque. Pour ces dernières maladies, il y a une corrélation très forte entre dénutrition et mortalité" éclaire le Dr Bertin. Dans sa forme aiguë, la dénutrition survient plus fréquemment à l'hôpital chez les patients qui ne consomment pas suffisamment leurs repas. D'après le Collectif de Lutte contre la Dénutrition, 50 % des personnes âgées hospitalisées sont dénutries, 2 millions de patients le sont, 10% des enfants hospitalisés.

Conséquences

La dénutrition entraîne de nombreuses complications :

• d'importantes carences dont les symptômes sont l'asthénie (fatigue intense et prolongée), défenses immunitaires affaiblies, risque d'infection, fonte de la masse musculaire, retard de cicatrisation, atteintes neurologiques, perte d'autonomie.

• en cas de maladie, elle complique les actes médicaux et chirurgicaux, "entraine des complications post-opératoires, des problèmes de cicatrisation, d'infection des sites opératoires. Les personnes dénutries en milieu hospitalier ont 5 fois plus de risques de faire une infection nosocomiale et 3,5 fois plus de risques de faire des escarres" liste de Dr Bertin, médecin nutritionniste.

la dénutrition diminue par ailleurs l'espérance de vie, ralentit la guérison. Chez les personnes âgées, elle accroît le risque de chutes et de décès. 

Que faire en cas de dénutrition, quels traitements ?

"Les personnes considèrent comme normal de ne pas avoir d'appétit quand on est malade, de perdre du poids, mais il faut les informer. Ils doivent connaitre les risques liés à la dénutrition" insiste le Dr Eric Bertin. Le traitement de la dénutrition dépend de sa cause, de l'état de santé et de l'âge du patient. Il peut associer une prise en charge de la cause (maladie associée, régime alimentaire inadapté) et une prise en charge diététique pour rétablir les apports nutritionnels. "La prise en charge contient plusieurs axes : cela peut être des conseils diététiques pour ne pas arrêter l'alimentation, une prescription de compléments nutritionnels oraux comme des boissons lactées ou des boissons enrichies pour augmenter l'apport énergétique et protidique. La prise en charge peut aller jusqu'à la prescription de nutrition parentérale ou entérale quand l'alimentation ne peut plus se faire par voie orale."

Comment prévenir la dénutrition ?

La prévention de la dénutrition passe par le repérage des individus à risque. Chez les personnes âgées, il existe des mesures spécifiques à appliquer au quotidien pour maintenir des apports conformes aux besoins de l'organisme : stimulation de l'appétit, enrichissement de l'alimentation, surveillance du poids, etc. Elles peuvent être proposées en prévention, ou en parallèle d'un traitement dans les cas de dénutrition sévère. 

Merci au Dr Eric Bertin, médecin nutritionniste, professeur de nutrition à l'Université de Reims, Vice-Président de la Société Française des Nutritionnistes.