Calcul biliaire (lithiase) : cause, symptômes, traitement

"Calcul biliaire (lithiase) : cause, symptômes, traitement"

Un calcul biliaire (lithiase) est un dépôt de cristaux de cholestérol principalement, qui peut provoquer une vive douleur, surtout en cas de crise. Quelle est la cause ? Les symptômes ? Le traitement pour l'éliminer ? Quand opérer ? Réponses du Pr Robert Benamouzig, spécialiste en gastro-entérologie.

Les calculs biliaires (aussi appelés lithiase biliaire) sont des petits cailloux qui se forment dans la vésicule biliaire ou les voies biliaires. Ils peuvent ne provoquer aucun symptômes. Quand ils sont symptomatiques, apparaît alors une douleur brutale dans le creux de l'estomac ou sous les côtes. La douleur peut irradier vers l'épaule et être accompagnée de nausées et de fièvre. Quelles sont les causes des calculs biliaires ? Quels sont les traitements ? Les médicaments les plus efficaces ? Quand et qui consulter ? Enlever la vésicule biliaire est-il toujours nécessaire ? Le point. 

Définition : c'est quoi un calcul biliaire ?

Un calcul biliaire est une masse plus ou moins importante de cristaux (cailloux) présents dans la vésicule biliaire ou les voies biliaires. En général, le calcul biliaire est composé de cholestérol, de bilirubinemais il peut aussi provenir de sels de calcium. 

Quelle est la composition d'un calcul biliaire ?

Photo d'un calcul biliaire
Photo d'un calcul biliaire © Leonid Eremeychuk - 123RF

Un calcul biliaire est un petit caillou composé de :

  • cholestérol (cristaux de cholestérol principalement)
  • bilirubine
  • calcium
  • mucines
  • protéines

Il existe deux types de calculs biliaires :

→  Les calculs cholestéroliques composés que de cholestérol (quand ils sont purs) et de cholestérol et de pigments biliaires (quand ils sont mixtes)

→  Les calculs pigmentaires composés de polymères de sels de bilirubine (calculs noirs) ou de bilirubinate de sodium (calculs bruns)

Quels sont les symptômes des calculs biliaires ?

Parfois, le calcul biliaire cause une vive douleur qui s'accompagne parfois de nausées. Les personnes atteintes peuvent également ressentir :

  • Une douleur dans l'épaule droite, car des interactions neurologiques existent avec la vésicule.
  • De la fièvre. Si la douleur s'accompagne de fièvre et s'intensifie par les mouvements et la respiration, il peut s'agir d'une cholécystite

À partir de 50 ans, il est fréquent d'avoir un ou plusieurs calculs dans la vésicule biliaire, mais la plupart d'entre eux sont très petits et ne provoquent aucun symptôme.

Comment se caractérise la douleur des calculs biliaires ?

La plupart du temps, ils sont indolores et asymptomatiques. Il arrive cependant qu'ils causent des coliques hépatiques très douloureuses, soulagées par l'évacuation du calcul responsable. Le symptôme le plus caractéristique est une vive douleur, ressentie le plus souvent après un repas riche,

Quelle est la cause de calculs biliaires ?

La vésicule biliaire est une petite poche située sous le foie, chargée de stocker la bile, une substance produite par le foie. La vésicule biliaire est reliée au foie, au pancréas et à l'intestin grêle par différents canaux (voir le schéma ci-dessous). Pendant la digestion, la vésicule se contracte et déverse la bile dans l'intestin grêle pour favoriser une bonne digestion. La bile est composée d'eau, de cholestérol, de sels minéraux et de pigments biliaires (appelés bilirubine). Si la bile présente une trop grande concentration de cholestérol ou de bilirubine, des calculs (pierres dont la taille peut énormément varier) peuvent se former dans la vésicule biliaire : ce sont eux qui sont douloureux. Tout d'abord, "il est important de distinguer les douleurs de l'hypocondre droit – la région de la vésicule – des douleurs de la vésicule elle-même", avertit d'emblée le Professeur Robert Benamouzig, spécialiste en gastro-entérologie à l'Hôpital Avicenne de Bobigny (AP-HP). Et d'ajouter "en effet, les douleurs de l'hypocondre droit ne proviennent pas nécessairement de la vésicule : elles peuvent notamment être dues à des spasmes, des pathologies hépatiques, ou une anomalie des voies biliaires". L'une des causes les plus fréquentes de douleur est l'apparition de petits cailloux dans la vésicule (on parle de lithiase vésiculaire) : ces calculs biliaires peuvent ralentir l'écoulement de la bile, voire obstruer totalement le canal qu'elle doit emprunter pour rejoindre l'intestin, ce qui entraîne de vives douleurs, les "coliques hépatiques". Une pathologie infectieuse de la vésicule, telle que la cholécystite, peut elle aussi entraîner ces douleurs. La cholécystite correspond à l'inflammation de la paroi de la vésicule biliaire. 

Schéma de calculs dans les voies biliaires
Schéma de calculs dans les voies biliaires © pattarawit - 123RF

Quand faut-il consulter ?

Si la douleur s'accompagne de fièvre, cela relève de l'urgence médicale

Une douleur dans cette zone ne justifie pas nécessairement une consultation médicale. "Dans la plupart des cas, il s'agit d'une douleur à l'hypocondre droit", précise le Professeur Benamouzig. "Mais si la douleur est vraiment très intense, si elle se répète, il faut en revanche consulter pour identifier la cause précise du mal-être. Et si la douleur s'accompagne de fièvre, cela relève de l'urgence médicale". Une échographie est ainsi réalisée pour déterminer l'origine du problème. 

Comment pose-t-on le diagnostic d'un calcul biliaire ?

Le calcul biliaire peut passer inaperçu et peut être découvert fortuitement lors d'un examen pour un autre problème. En cas de crise biliaire ou d'une infection de la vésicule biliaire, le médecin peut rechercher la présence de calculs par une échographie (échoendoscopie) ou par IRM (cholangio-IRM). 

Quel est le traitement des calculs biliaires ?

► Un calcul asymptomatique se résorbe souvent de lui-même et ne nécessite pas de traitement.

► Un calcul symptomatique (de petite taille et composé seulement de cholestérol) peut nécessiter la prise d'un médicament à base d'acide biliaire, aidant à dissoudre le calcul. 

En cas de crise de colique biliaire, le traitement repose sur la prise d'antalgiques ou de certains antispasmodiques. 

En cas de complication, une ablation de la vésicule biliaire (cholécystectomie) peut être envisagée. Cette intervention courante et peu traumatisante n'entraîne aucun trouble particulier car, en l'absence de vésicule biliaire, la bile continue à s'écouler dans l'intestin. Par la suite aucun régime spécial n'est nécessaire, sauf chez certaines personnes. 

Quels sont les médicaments pour soulager les calculs biliaires ?

Les calculs biliaires se résorbent souvent d'eux-mêmes. Mais parfois, un traitement médicamenteux (à base d'acide ursodésoxycholique, un composant majeur de la bile de l'ours) est parfois nécessaire pour en venir à bout. Ce médicament, efficace seulement sur les petits calculs, composés seulement de cholestérol, va permettre de dissoudre les calculs de la vésicule. Le traitement doit être pris entre 6 et 18 mois. Les personnes sujettes à ce type de calculs doivent également revoir leur alimentation, notamment en éliminant les aliments trop gras.

Exemples d'acides biliaires : 

  • DELURSAN
  • TILLHEPO
  • URSOLVAN
  • CHOLURSO

Quand envisager une opération ?

Dans certains cas, l'ablation de la vésicule (appelée cholécystectomie) est nécessaire, notamment si les calculs sont trop douloureux et menacent le pancréas. C'est une opération très courante (pratiquée sur près de 100 000 personnes chaque année en France). Il est donc tout à fait possible de vivre sans vésicule biliaire : la bile s'écoule alors directement du foie vers l'intestin grêle.

Merci au Pr Robert Benamouzig, spécialiste en gastro-entérologie à l'Hôpital Avicenne de Bobigny (AP-HP)

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