Covid chez l'enfant : symptômes, tests, vaccin obligatoire ?

"Covid chez l'enfant : symptômes, tests, vaccin obligatoire ?"

CORONAVIRUS ENFANT. La circulation du SARS-CoV-2 augmente fortement chez les enfants : le taux d'incidence a progressé de 85% chez les 0-9 ans et leur taux de dépistage de 64%. Vaccination dès 5 ans, test, symptômes, cas contact, à l'école, isolement... Règles à jour.

[Mise à jour le 7 décembre 2021 à 10h57] La circulation du SARS-CoV-2 continue de s'accélérer sur l'ensemble du territoire métropolitain : le taux d'incidence a augmenté de 61% au niveau national sur la semaine du 22 au 28 novembre selon le dernier bilan épidémiologique de Santé Publique France (+85% chez les 0-9 ans). Le taux d'incidence dans cette classe d'âge dépassait 600 (664 le 22 novembre) contre environ 300 pour le reste de la population. Suite à la recommandation de la HAS, les enfants de 5 à 11 ans les plus à risque de formes graves de Covid vont pouvoir se faire vacciner contre le covid dès le 14 décembre, ont annoncé le Premier ministre Jean Castex et le ministre de la Santé Olivier Véran lors de leur point presse du 6 décembre. "En fonction des avis des autorités sanitaires & du comité national d'éthique, nous serons en mesure d'ouvrir la vaccination à tous les enfants le 20 décembre" a informé par ailleurs le ministre de la Santé tout en précisant qu'elle se ferait sur la base du "volontariat" et qu'il n'y aurait pas d'obligation vaccinale chez les enfants contre le coronavirus. La vaccination des enfants se fait avec le vaccin Comirnaty de Pfizer à une dose réduite par rapport à celle des adultes (10µg d'ARN contre 30µg chez l'adulte). Par ailleurs, dans les écoles, le protocole a été réévalué au niveau 3 pour freiner les nouvelles contaminations. Quels sont les symptômes du coronavirus chez les enfants ? En quoi consistent les tests salivaires qui se déploient à l'école ? Et les autotests du Covid ? Quelles recommandations quand ils sont cas contact ? Quel test faire ?  Sont-ils plus contaminants que les adultes ? Point sur les connaissances et chiffres.

TAUX incidence covid
Taux d'incidence du Covid par âge © Santé Publique France

Combien de cas de coronavirus chez les enfants en France ?

Moins de 5% des cas COVID-19 signalés dans l'Union européenne concerne des enfants (personnes de 18 ans et moins), révèle le rapport de Santé publique France publié en août. En France, les données de surveillance montrent que les enfants sont moins touchés par la maladie Covid-19 et représentent moins de 1% des patients hospitalisés et des décès. En semaine 47 (22-28 novembre), le taux d'incidence était en forte augmentation dans toutes les classes d'âge, notamment chez les 0-9 ans (389, +85%) et les 10-19 ans (344, +76%). Une hausse marquée du taux de dépistage était constatée pour l'ensemble des groupes d'âges, en particulier chez les 0-9 ans (8 329, +64%) et les 10-19 ans (6 901, +44%). Chez les 6-10 ans (élèves de primaire), le taux d'incidence atteignait 663 (+92%) avec un taux de dépistage de 13 199 (+65%) et un taux de positivité de 5% (+0,7 point).

Évolution des taux d’incidence du covid par âge
Évolution des taux d’incidence du covid par âge © Santé Publique France

Dans quelles régions ?

Quels symptômes du coronavirus chez les enfants ?

Selon l'étude Ped-Covid coordonnée par l'hôpital Necker (AP-HP, Paris) et l'Institut Pasteur auprès de 775 enfants (de 0 à 18 ans), les enfants positifs au Covid-19 sont peu symptomatiques dans la majorité des cas : 69,4% de ces enfants n'avaient jamais eu de symptômes évocateurs. "Cette étude confirme que le plus souvent les jeunes enfants, lorsqu'ils sont infectés par ce nouveau coronavirus, ne développent pas de symptômes de la maladie ou présentent des symptômes mineurs qui peuvent ne pas conduire à évoquer le diagnostic. Les signes très caractéristiques que sont la perte du goût et la perte de l'odorat, n'ont jamais été observés chez les enfants de moins de 15 ans " ajoute Bruno Hoen, co-auteur de l'étude et directeur de la recherche médicale à l'Institut Pasteur. Quand l'infection se manifeste, c'est le plus souvent "par un syndrome grippal banal" nous explique le Dr Fabienne Kochert, pédiatre.

→ Signes cliniques faisant suspecter une maladie Covid-19

  • fièvre >38°, irritabilité inhabituelle,
  • toux fébrile,
  • selles liquides, vomissements, douleurs abdominales
  • signes de gravité: toux ou difficultés respiratoires associées à l'un des signes suivants : cyanose, détresse respiratoire aiguë (geignement), signes de pneumonie : prise de boisson ou allaitement impossible, perte de connaissance ou convulsions, tachycardie, marbrures.

→ Les formes graves et la létalité chez l'enfant sont exceptionnelles. Elles semblent un peu plus fréquentes chez les très jeunes enfants.

Test Covid chez l'enfant : quand, comment ?

Le dépistage du coronavirus chez l'enfant revêt les mêmes conditions que chez l'adulte. Il peut être réalisé lors de symptômes évocateurs du Covid-19 ou si l'enfant est "cas contact" d'une personne récemment diagnostiquée positive. Le test dans le nez (PCR ou antigénique) n'est pas recommandé pour les moins de 6 ans. On peut opter chez eux pour un test salivaire à réaliser en laboratoireEn attendant les résultats, l'enfant doit rester à la maison, il faut limiter ses contacts extérieurs et continuer d'appliquer les gestes barrières. Un certificat médical n'est pas exigible pour le retour à l'école. Dans les écoles, les tests salivaires sont utilisés pour dépister les enfants. Ces tests sont possibles après autorisation des parents.

Que faire si l'enfant est positif au Covid ?

Un enfant positif au Covid doit s'isoler pendant 10 jours à compter des premiers symptômes ou 10 jours à partir du test positif en l'absence de symptômes. En cas de température au 10e jour, il convient d'attendre 48h supplémentaires après la disparition de la fièvre pour terminer son isolement. Un processus de contact tracing est mis en place. L'enfant peut retourner à l'école à l'issue de la période d'isolement sans test supplémentaire.

► L'un des parents d'un enfant déclaré positif au Covid-19 peut bénéficier d'un arrêt de travail dérogatoire indemnisé, sans délai de carence, avec un complément employeur, qu'il soit vacciné ou non, lorsqu'il ne peut pas télétravailler. Les parents concernés sont contactés par l'Assurance maladie dans le cadre du " contact tracing " rappelle le site Service-Public. L'arrêt est d'une durée de 7 jours à partir de la notification de l'Assurance maladie. Il pourra être rétroactif dans la limite de 4 jours pour le parent qui se serait spontanément isolé avant la date de notification. 

Les enfants sont-ils vecteurs du Covid-19 ?

Si les enfants ne transmettaient pas plus le virus initial Sars-Cov-2 que les adultes, la diffusion de variants plus contagieux comme l'Alpha et le Delta a changé la donne. "Du fait d'une couverture vaccinale faible, les enfants et adolescents représentent à peu près la moitié des infections alors qu'ils représentent seulement 22% de la population. Par ailleurs, ils sont à l'origine d'à peu près la moitié des transmissions" informait le Conseil scientifique dans un Avis du 6 juillet 2021. D'où le fait qu'Emmanuel Macron ait décidé que dès 12 ans, ils seraient concernés par la présentation d'un pass sanitaire en France. Il faut cependant préciser que l'âge est important dans le risque de transmettre le Covid chez les jeunes : "Il apparait dans la très grande majorité des études, y compris dans les données françaises, qu'il existe une capacité à s'infecter, et potentiellement à transmettre le virus, qui augmente avec l'âge des enfants et adolescents (...). Le risque de transmettre la Covid est faible chez l'enfant de moins de 10 ans, mais semble assez proche, chez les adolescents, de celui qui a été mesuré chez les jeunes adultes" rapporte le Comité consultatif national d'éthique (CCNE) en juin 2021. 

Que faire en cas de doute ?

Votre enfant présente des symptômes tels que fièvre, toux, fatigue, maux de tête ? Il peut s'agir d'une infection virale mais s'il a été en contact avec des personnes porteuses du coronavirus, on ne peut pas exclure que ses symptômes y soient liés. Il faut le faire tester sans attendre, en pharmacie par test antigénique (sans rendez-vous) ou en laboratoire (test PCR, plus fiable, sur rendez-vous). En cas de signes d'infection respiratoire (fièvre, toux, difficultés respiratoires aiguë), ou des signes cliniques de pneumonie aiguë (graves ou non) sur un terrain fragile présentant au moins une comorbidité, les autorités sanitaires françaises demandent de :

  • Contacter par téléphone un médecin (pédiatre si possible) en faisant état des symptômes perçus.
  • Eviter les contacts avec l'entourage et porter un masque.

Quels risques si l'enfant contracte la Covid ?

"Les publications suggèrent que les enfants infectés par le SARS-CoV-2 présentent des symptômes moins sévères que les adultes et n'ont, dans la grande majorité des cas, pas besoin de soins hospitaliers. Ainsi, une fois l'infection déclarée, le risque de développer une forme grave chez l'enfant est près de 25 fois inférieur à celui des adultes" informe la HAS le 30 novembre 2021. En chiffres, les données de surveillance en France montrent que les enfants représentent moins de 1% des patients hospitalisés et des décès. Parmi les complications observées chez l'enfant, les " syndromes inflammatoires multi-systémiques pédiatriques " (PIMS) sont rares mais graves et nécessitent d'être détectés précocement pour enclencher une prise en charge hospitalière. D'autre part, dans la plupart des études, les symptômes prolongés de Covid-19 (Covid long) chez les enfants ne persistent pas au-delà de 12 semaines, ce qui suggère qu'ils pourraient moins concerner les enfants et les adolescents que les adultes. Les comorbidités représentent, comme chez l'adulte, un risque de faire une forme sévère de la maladie chez l'enfant, même si cela survient rarement. La HAS confirme que trois décès directement liés à la Covid-19 ont été recensés chez les enfants âgés de 5 à 11 ans depuis mars 2020.

Covid chez l'adolescent : sous quelle forme ?

Si les plus jeunes enfants sont épargnés par l'infection au coronavirus, c'est moins le cas des adolescents. D'où le fait que le masque ait été imposé dès l'âge de 11 ans lors de la reprise de l'école au printemps 2020. "Les adolescents de 12 à 18 ans semblent avoir la même susceptibilité au virus et la même contagiosité vers leur entourage que les adultes. Ils font cependant des formes moins sévères de la maladie comparé aux adultes, avec une proportion de formes asymptomatiques autour de 50%", explique Conseil scientifique Covid-19 dans un Avis du 26 octobre. Une étude américaine parue lundi 2 octobre avait montré qu'aux Etats-Unis, le risque d'infection est deux fois plus élevé chez les 12-17 ans que chez les 5-12 ans.

La vaccination est-elle obligatoire ?

La vaccination contre le Covid s'ouvre aux enfants de 5 à 11 ans les plus à risque de formes graves du Covid le 14 décembre. Elle pourra s'ouvrir à tous dès le 20 décembre, a informé Olivier Véran le 6 décembre. Cette vaccination ne peut se faire qu'avec le vaccin ARN de Pfizer. Elle permet aux plus de 12 ans d'avoir leur pass sanitaire.

Covid chez le bébé : transmission, risques

Quelques foyers de transmission limités ont été décrits dans les crèches, sans forme sévère chez les enfants. Les personnels de crèche semblent peu touchés mais des cas de transmission intra-familiale secondaire ont été décrits, indique le Conseil scientifique dans un Avis du 26 octobre.

• Existe-t-il un risque de transmission du virus par le lait maternel ?

La transmission du coronavirus par le lait maternel n'est pas prouvée. Les recherches sont en cours. Une très petite étude sur le lait maternel de deux mères infectées au Sars-CoV-2, menée par le laboratoire Elsevier, et publiée dans la revue The Lancet le 21 mai 2020, démontre néanmoins la présence de "l'ARN du SRAS-CoV-2 dans le lait de la mère 2 aux jours 10 (après l'accouchement) (...) et pendant 4 jours consécutifs. Les échantillons prélevés par la suite étaient négatifs." La recherche doit se poursuivre. Le risque de transmission principale lors de l'allaitement réside dans le contact rapproché et prolongé entre la mère et son enfant. Les mères souhaitant allaiter et ayant des symptômes évocateurs du Covid-19 (toux, fièvre, difficultés à respirer) doivent contacter un médecin. Compte tenu des bénéfices de l'allaitement et du rôle très faible du lait humain dans la transmission des virus respiratoires, une mère infectée peut continuer à allaiter. Cependant, des précautions doivent être prises pour éviter toute contamination de la mère à l'enfant par contact direct : il est nécessaire de porter un masque médical sur le visage quand on allaite, de se laver les mains avant et après la tétée et de nettoyer et désinfecter les surfaces contaminées. 

Quels risques pour le nouveau-né à la maternité ?

"Les nouveau-nés à la maternité et sortant de la maternité ne présentent pas de risque plus importants qu'avec les autres viroses saisonnières, On sait également que les mamans infectées par le virus n'ont pas donné naissance à des bébés malades en France", indique Fabienne Kochert. Par ailleurs, une petite étude de cas menée sur 9 femmes enceintes atteintes du coronavirus en Chine en janvier 2020 et publiée dans The Lancet a montré qu'il n'y avait pas de transmission du virus à leurs bébés. A la naissance, des échantillons de liquide amniotique, de sang de cordon, d'écouvillon de gorge néonatal et de lait maternel pour 6 patientes ont été testés pour le SRAS-CoV-2, et tous les échantillons ont été négatifs.

Mesures barrières avec les bébés

La Société française de néonatalogie recommande : 

  • Bien se laver les mains avant de s'occuper du nouveau-né mais aussi après.
  • Ne mettez pas à la bouche la tétine de votre enfant.
  • Le port de masque est indiqué en présence de symptômes respiratoires.
  • L'allaitement est possible.

Eviter d'emmener les bébés dans une collectivité de gens fragiles.

Comment protéger les enfants ?

L'enfant pouvant attraper la maladie sans la développer, il est important "de leur apprendre dès le plus jeune âge à bien se laver les mains fréquemment", rappelle le Dr Pierre Parneix, médecin de santé publique expert sur le Covid-19. Le port du masque est aussi obligatoire à l'école dès l'âge de 6 ans, en primaire, depuis le 30 octobre. Par ailleurs, la vigilance sur le coronavirus peut faire "passer à côté d'autres problèmes de santé. Nous rappelons qu'il est nécessaire de vacciner les nourrissons le plus tôt possible pour ne pas les exposer à d'autres pathologies" rappelle le Dr Fabienne Kochert, pédiatre et présidente de l'Afpa. Enfin, la vaccination contre le Covid a été autorisé en France aux enfants de 12 ans et plus, le 15 juin 2021.

Quels sont les risques pour les enfants à la santé fragile ?

Selon l'association française de pédiatrie ambulatoire (l'AFPA) et le groupe de pathologie infectieuse pédiatrique (GPIP), le "caractère bénin de l'infection à Covid-19 chez l'enfant semble également vrai chez l'enfant atteint d'une pathologie chronique". Les enfants avec certaines maladies chroniques doivent bénéficier de protections renforcées lors du retour en milieu scolaire, surtout quand ils présentent des facteurs de comorbidité. Les facteurs actuellement connus qui rendent les enfants fragiles en cas d'exposition au virus sont :

  • la mucoviscidose, l'asthme de stade 4 et 5, une malformation pulmonaire restrictive, une insuffisance respiratoire chronique ou bronchopathie sévère.
  • une cardiopathie congénitale sévère.
  • Les enfants en traitement de chimiothérapie ou sous traitement immunosuppresseur et souffrant de néphropathie sont également des cas plus à risque : insuffisance rénale chronique dialysée.
  • Une pathologie neuromusculaire. Le polyhandicap.
  • L'AFPA souligne qu'un environnement familial et social défavorable, ou la présence à domicile d'une personne fragile sont également des facteurs de comorbidité qui pourront être appréciés par le médecin lors de son diagnostic.

"Mais il n'y a pas d'inquiétude particulière à avoir concernant ces enfants. Ils doivent bénéficier de la même attention que lors d'une épidémie de grippe. Le plus important est de respecter les "mesures barrières" : toujours bien se laver les mains, éviter les lieux fréquentés et les personnes malades qui toussent", rappelle Fabienne Kochert.

Le principal lieu d'infection des enfants et adolescents est le domicile.

Quels risques de contamination à l'école ?

Dans son rapport d'août 2020, Santé Publique France expliquait que "la transmission d'enfant à enfant en milieu scolaire est rare". Ce qui reste confirmé aujourd'hui : "Le rôle de l'école dans la transmission du virus a été évalué dans de nombreuses publications. Les résultats sont tous en faveur de la non fermeture des écoles, rapporte le CCNE en juin 2021. Le principal lieu d'infection des enfants et adolescents est le domicile et les différentes épidémies intra-scolaires qui ont été étudiées et publiées montrent que l'adulte est le principal responsable du départ de ces épidémies."  Cependant, "ces résultats rassurants sont obtenus grâce au respect intra-scolaire de gestes barrières qui devraient continuer à être appliqués dans la mesure du possible, y compris chez les jeunes enfants" notent ces experts. Pour réduire les risques de contamination, le port du masque a été rendu obligatoire chez les enfants à partir de 6 ans, en école primaire dès le 26 octobre 2020. Les protocoles sanitaires ont ensuite été durcis en février 2021 (mesures plus strictes en matière de restauration scolaire, plus de masque de catégorie 2, aération renforcée...). 

Merci au Dr Fabienne Kochert, pédiatre et présidente de l'Association de formation professionnelle en pédiatrie (AFPA), et au Dr Sylvie Hubinois, pédiatre et ancienne présidente de l'Afpa.

Sources :

  • Avis du CCNE : Enjeux éthiques relatifs à la vaccination contre la Covid-19 des enfants et des adolescents. Comité consultatif national d'éthique (CCNE), 9 juin 2021.
  • Propositions de la Société française de pédiatrie et des sociétés de spécialités pédiatriques pour favoriser le retour des enfants avec maladie chronique dans leur établissement scolaire, 26 avril 2020, actualisé le 30 août 2020, Société française de pédiatrie.
  • COVID-19 et enfants : le rôle des établissements scolaires dans la transmission du virus. Santé Publique France. 17 août 2020.
  • Recommandations de l'Unicef et la Société Française de Pédiatrie. 
  • Etude sur la propagation du SRAS-CoV-2 dans la population islandaise parue dans The New England Journal of Medecine, 14 avril 2020.
  • Inserm, réseau Pedstart, communiqué du 16 avril 2020.
  • Pedstart : Réseau national d'investigation clinique pédiatrique / F-Crin, Réseau de recherches cliniques françaises.
  • Synthèse COVID-19 chez l'enfant. État des lieux de la littérature au 24 avril 2020 en amont de la réouverture annoncée des crèches et des écoles, par Santé publique France. 4 mai 2020.
  • Société Française de Pédiatrie, Que sait-on du COVID-19 en pédiatrie ? 10 avril 2020.