Covid chez l'enfant : symptômes, cas contact, variant, transmission...

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"Covid chez l'enfant : symptômes, cas contact, variant, transmission..."

CORONAVIRUS ENFANT. Les enfants sont très peu représentés parmi les patients hospitalisés pour Covid-19 et parmi les personnes décédées en France (moins de 1%). Cependant, ils sont sur-représentés dans les cas positifs aux variants, notamment anglais. Symptômes du Covid chez l'enfant, test de dépistage, cas contact, transmission à l'école : chiffres et infos en direct.

[Mise à jour le lundi 1er mars à 12h37] En France, les données de surveillance montrent que les enfants sont moins touchés par la maladie Covid-19 et représentent moins de 1% des patients hospitalisés et des décès. A date, le nombre de nouveaux cas de Covid chez les 0-14 ans est stable. Dans le bulletin épidémiologique de Santé Publique France du 25 février, le taux d'incidence des cas de Covid sur la semaine du 15 au 21 février était le plus bas chez les 0-14 ans (115 cas pour 100 000 habitants contre 271 chez les 15-44 ans et 213 chez les 45-64 ans). Par contre, l'agence souligne une proportion plus élevée de positivité des tests chez les jeunes parmi les cas positifs à un variant de la Covid. En semaine 7 (15-21 février), 54.1% des tests positifs à un variant concernait les 0-9 ans et 48,3% les 20-29 ans. La plus forte proportion de suspicions de variant anglais était observée chez les 0-9 ans (57,3%) et les 10-19 ans (52,7%). La proportion de suspicions de variant sud-africain ou brésilien était plus élevée chez les 10-19 ans (6,5%) et les 20-29 ans (6,4%). Depuis le 11 février, les écoles peuvent organiser des campagnes de dépistages de la Covid dans les écoles, par tests salivaires. Quels symptômes du coronavirus chez les enfants ? Quelles recommandations quand ils sont cas contact ? Quel test faire ?  Combien sont hospitalisés à date ? En réanimation ? Sont-ils plus contaminants que les adultes ? Point sur les connaissances et chiffres.

Combien de cas de coronavirus chez les enfants en France ?

Moins de 5% des cas COVID-19 signalés dans l'Union européenne concerne des enfants (personnes de 18 ans et moins), révèle le rapport de Santé publique France publié en août. En France, les données de surveillance montrent que les enfants sont moins touchés par la maladie Covid-19 et représentent moins de 1% des patients hospitalisés et des décès

 courbe covid incidence france par âge
Evolution des taux d’incidence des cas de SARS-CoV-2 selon les classes d’âge, depuis la semaine 23/2020, France métropolitaine, au 24 février 2021. © Santé Publique France
courbe taux de positivité covid france par âge
Evolution du taux de positivité des cas de Covid-19 par classes d'âge depuis la semaine 23/2020 en France métropolitaine (données au 24 février 2021) © Santé Publique France

A l'hôpital, selon Santé Publique France, au 23 février 2021 : 

  • 52 enfants âgés de 0 à 14 ans sont hospitalisés pour Covid-19 dont 8 en réanimation. Les 0-14 ans représentent moins de 1% des cas hospitalisés pour Covid en France et moins de 1% des cas en réanimation.
  • 5 décès d'enfants âgés de 0 à 14 ans ont été enregistrés lors d'une hospitalisation pour Covid-19 en France, depuis le 1er mars (moins de 1% des décès totaux pour Covid à l'hôpital).

Quel part de variant chez les enfants ?

Dans le point épidémiologique du 25 février, Santé Publique France rapporte une proportion plus élevée de positivité des tests chez les jeunes parmi les cas positifs à un variant de la Covid. En semaine 7 (15-21 février), 54.1% des tests positifs à un variant en France concernait les 0-9 ans et 48,3% les 20-29 ans. La plus forte proportion de suspicions de variant anglais était observée chez les 0-9 ans (57,3%) et les 10-19 ans (52,7%). La proportion de suspicions de variant sud-africain ou brésilien était plus élevée chez les 10-19 ans (6,5%) et les 20-29 ans (6,4%).

Quels symptômes du coronavirus chez les enfants ?

Selon l'étude Ped-Covid coordonnée par l'hôpital Necker (AP-HP, Paris) et l'Institut Pasteur auprès de 775 enfants (de 0 à 18 ans), les enfants positifs au Covid-19 sont peu symptomatiques dans la majorité des cas : 69,4% de ces enfants n'avaient jamais eu de symptômes évocateurs. "Cette étude confirme que le plus souvent les jeunes enfants, lorsqu'ils sont infectés par ce nouveau coronavirus, ne développent pas de symptômes de la maladie ou présentent des symptômes mineurs qui peuvent ne pas conduire à évoquer le diagnostic. Les signes très caractéristiques que sont la perte du goût et la perte de l'odorat, n'ont jamais été observés chez les enfants de moins de 15 ans " ajoute Bruno Hoen, co-auteur de l'étude et directeur de la recherche médicale à l'Institut Pasteur. Quand l'infection se manifeste, c'est le plus souvent "par un syndrome grippal banal" nous explique le Dr Fabienne Kochert, pédiatre.

→ Signes cliniques faisant suspecter une maladie Covid-19

  • fièvre >38°, irritabilité inhabituelle,
  • toux fébrile,
  • selles liquides, vomissements, douleurs abdominales
  • signes de gravité: toux ou difficultés respiratoires associées à l'un des signes suivants : cyanose, détresse respiratoire aiguë (geignement), signes de pneumonie : prise de boisson ou allaitement impossible, perte de connaissance ou convulsions, tachycardie, marbrures.

→ Les formes graves et la létalité chez l'enfant sont exceptionnelles. Elles semblent un peu plus fréquentes chez les très jeunes enfants.

 Covid-19 ou autres virus saisonniers ? Chez l'adulte comme chez l'enfant, toutes les pathologies virales saisonnières respiratoires ou digestives peuvent donner des signes compatibles avec un Covid-19. Les infections virales saisonnières sont très fréquentes chez les enfants de moins de 6 ans. Dans un Avis du 17 septembre, le Haut Conseil de la Santé Publique (HCSP) informe qu'à partir des données actuelles "la probabilité qu'une bronchiolite aiguë peu sévère soit liée au SARS-CoV-2 est faible chez un nourrisson de moins de 6 mois, en période épidémique (décembre-janvier)". De même, "une diarrhée peu sévère du nourrisson, sans autre signe, en contexte d'épidémie locale de rotavirus (virus de la gastro-entérite), a beaucoup plus de probabilité d'être liée à ce virus qu'au SARS-CoV-2". 

Test Covid chez l'enfant : quand, comment ?

Le dépistage du coronavirus chez l'enfant revêt les mêmes conditions que chez l'adulte. Il peut être réalisé lors de symptômes évocateurs du Covid-19 ou si l'enfant est "cas contact" d'une personne récemment diagnostiquée positive. En attendant les résultats, l'enfant doit rester à la maison, il faut limiter ses contacts extérieurs et continuer d'appliquer les gestes barrières. Un certificat médical n'est pas exigible pour le retour à l'école.

Les enfants sont-ils vecteurs du Covid-19 ?

Contrairement à ce qui a été dit au départ de l'épidémie de coronavirus, les enfants ne transmettraient pas plus le virus que les adultes. "Les enfants âgés de 6 à 11 ans semblent moins contagieux, comparés aux adultes. Ils font des formes bénignes de la maladie, avec une proportion de formes asymptomatiques autour de 70%" indiquait le Conseil Scientifique du Covid-19 dans un Avis du 26 octobre. "Lorsqu'ils présentent des symptômes, les enfants excrètent la même quantité de virus que les adultes et sont donc contaminants comme le sont les adultes"  confirmait Santé Publique France dans son rapport d'août 2020. Une étude publiée le 4 juin sur MedRxiv et menée par l'Association française de pédiatrie ambulatoire (Afpa) auprès de 605 enfants de moins de 15 ans a même montré que les enfants pouvaient être moins contaminés avec "un taux de tests positifs (RT-PCR) pour les enfants 2 à 7 fois inférieur à celui des adultes" Les moins de 5 ans, à part ? Une étude menée par des chercheurs américains, publiée dans JAMA Pediatrics le 30 juillet a montré que les jeunes enfants pouvaient potentiellement être des facteurs importants de transmission du virus. car "ils ont des quantités élevées d'ARN viral du SRAS-CoV-2 dans leur nasopharynx par rapport aux enfants plus âgés et aux adultes" expliquent les auteurs dans leurs conclusions. La présence du SARS-CoV-2 était "10 à 100 fois supérieure" dans les voies respiratoires de ces enfants.

Que faire en cas de doute ?

Votre enfant présente des symptômes tels que fièvre, toux, fatigue, maux de tête ? Il peut s'agir d'une infection virale comme la grippe mais s'il a été en contact avec des personnes porteuses du coronavirus, on ne peut pas exclure que ses symptômes y soient liés. En cas de signes d'infection respiratoire (fièvre, toux, difficultés respiratoires aiguë), ou des signes cliniques de pneumonie aiguë (graves ou non) sur un terrain fragile présentant au moins une comorbidité, les autorités sanitaires françaises demandent de :

  • Contacter par téléphone un médecin (pédiatre si possible) en faisant état des symptômes perçus.
  • Eviter les contacts avec l'entourage et porter un masque.
  • Ne pas se rendre chez le médecin traitant ou aux urgences sans contact téléphonique préalable, pour éviter toute potentielle contamination.
  • Faire un test PCR.

Le médecin va analyser la situation, mettre en place les premières mesures de prise en charge et orienter si besoin vers un laboratoire pour pratiquer un test PCR. L'indication d'hospitalisation sera portée par le pédiatre selon les mêmes critères que ceux habituellement utilisés pour la prise en charge des enfants atteints d'une infection respiratoire aiguë ou de toute autre pathologie.

Quels risques si l'enfant contracte la Covid ?

"En cas de diagnostic positif de COVID-19, les enfants sont beaucoup moins susceptibles d'être hospitalisés ou d'avoir une issue fatale que les adultes" rassure Santé Publique France dans son rapport d'août 2020. Les données de surveillance montrent que les enfants sont moins touchés par la COVID-19 et représentent moins de 1% des patients hospitalisés et des décès. Les cas les plus graves ont été rapportés chez les très jeunes enfants avec une atteinte des voies aériennes supérieures plus fréquentes que celle des voies aériennes inférieures.

Quels risques de contamination à l'école ?

Dans son rapport d'août 2020, Santé Publique France expliquait que "la transmission d'enfant à enfant en milieu scolaire est rare" : "Si la distanciation physique et les mesures d'hygiène sont appliquées, il est peu probable que les écoles constituent des environnements de propagation du virus plus favorables que les environnements professionnels ou de loisirs." La majorité des enfants infectés et allant à l'école le seraient par l'intermédiaire d'une exposition intra-familiale à un cas suspecté ou confirmé chez un adulte, a montré une étude publiée le 23 juin par l'Institut Pasteur et menée sur  1 340 personnes reliées aux écoles primaires de Crépy-en-Valois (Oise). Les écoles ne sont ainsi pas considérées comme des lieux particulièrement vecteurs de contamination de la Covid, du moins en ce qui concerne la forme initiale du virus Sars-CoV-2. La diffusion des variants, plus contagieux, notamment le variant anglais en France pourrait influencer la décision de nouvelles restrictions concernant les écoles. Pour réduire les risques de contamination, le port du masque a été rendu obligatoire chez les enfants à partir de 6 ans, en école primaire dès le 26 octobre. Les protocoles sanitaires ont ensuite été durcis en février 2021. Ce renforcement se traduit par des mesures plus strictes en matière de restauration scolaire, de port du masque (plus de masque de catégorie 2 par exemple) ou encore d'aération. Les règles d'identification des contacts à risques sont également renforcées. 

protocole enfant covid école
procédures à suivre dans les cas de suspicion ou de confirmation de cas covid-19 d'un élève en école primaire © Education.gouv.fr

Covid chez l'adolescent : sous quelle forme ?

Si les plus jeunes enfants sont épargnés par l'infection au coronavirus, c'est moins le cas des adolescents. D'où le fait que le masque ait été imposé dès l'âge de 11 ans lors de la reprise de l'école au printemps 2020. "Les adolescents de 12 à 18 ans semblent avoir la même susceptibilité au virus et la même contagiosité vers leur entourage que les adultes. Ils font cependant des formes moins sévères de la maladie comparé aux adultes, avec une proportion de formes asymptomatiques autour de 50%", explique Conseil scientifique Covid-19 dans un Avis du 26 octobre. Une étude américaine parue lundi 2 octobre avait montré qu'aux Etats-Unis, le risque d'infection est deux fois plus élevé chez les 12-17 ans que chez les 5-12 ans.

Covid chez le bébé : transmission, risques

Quelques foyers de transmission limités ont été décrits dans les crèches, sans forme sévère chez les enfants. Les personnels de crèche semblent peu touchés mais des cas de transmission intra-familiale secondaire ont été décrits, indique le Conseil scientifique dans un Avis du 26 octobre.

• Existe-t-il un risque de transmission du virus par le lait maternel ?

La transmission du coronavirus par le lait maternel n'est pas prouvée. Les recherches sont en cours. Une très petite étude sur le lait maternel de deux mères infectées au Sars-CoV-2, menée par le laboratoire Elsevier, et publiée dans la revue The Lancet le 21 mai 2020, démontre néanmoins la présence de "l'ARN du SRAS-CoV-2 dans le lait de la mère 2 aux jours 10 (après l'accouchement) (...) et pendant 4 jours consécutifs. Les échantillons prélevés par la suite étaient négatifs." La recherche doit se poursuivre. Le risque de transmission principale lors de l'allaitement réside dans le contact rapproché et prolongé entre la mère et son enfant. Les mères souhaitant allaiter et ayant des symptômes évocateurs du Covid-19 (toux, fièvre, difficultés à respirer) doivent contacter un médecin. Compte tenu des bénéfices de l'allaitement et du rôle très faible du lait humain dans la transmission des virus respiratoires, une mère infectée peut continuer à allaiter. Cependant, des précautions doivent être prises pour éviter toute contamination de la mère à l'enfant par contact direct : il est nécessaire de porter un masque médical sur le visage quand on allaite, de se laver les mains avant et après la tétée et de nettoyer et désinfecter les surfaces contaminées. 

Quels risques pour le nouveau-né à la maternité ?

"Les nouveau-nés à la maternité et sortant de la maternité ne présentent pas de risque plus importants qu'avec les autres viroses saisonnières, On sait également que les mamans infectées par le virus n'ont pas donné naissance à des bébés malades en France", indique Fabienne Kochert. Par ailleurs, une petite étude de cas menée sur 9 femmes enceintes atteintes du coronavirus en Chine en janvier 2020 et publiée dans The Lancet a montré qu'il n'y avait pas de transmission du virus à leurs bébés. A la naissance, des échantillons de liquide amniotique, de sang de cordon, d'écouvillon de gorge néonatal et de lait maternel pour 6 patientes ont été testés pour le SRAS-CoV-2, et tous les échantillons ont été négatifs.

Mesures barrières avec les bébés

La Société française de néonatalogie recommande : 

  • Bien se laver les mains avant de s'occuper du nouveau-né mais aussi après.
  • Ne mettez pas à la bouche la tétine de votre enfant.
  • Le port de masque est indiqué en présence de symptômes respiratoires.
  • L'allaitement est possible.

Eviter d'emmener les bébés dans une collectivité de gens fragiles.

Comment protéger les enfants ?

L'enfant pouvant attraper la maladie sans la développer, il est important de "de leur apprendre dès le plus jeune âge à bien se laver les mains fréquemment", rappelle le Dr Pierre Parneix, médecin de santé publique expert sur le Covid-19. Le port du masque est aussi obligatoire à l'école dès l'âge de 6 ans, en primaire, depuis le 30 octobre. Par ailleurs, la vigilance sur le coronavirus peut faire "passer à côté d'autres problèmes de santé. Nous rappelons qu'il est nécessaire de vacciner les nourrissons le plus tôt possible pour ne pas les exposer à d'autres pathologies" rappelle le Dr Fabienne Kochert, pédiatre et présidente de l'Afpa.

Quels sont les risques pour les enfants à la santé fragile ?

Selon l'association française de pédiatrie ambulatoire (l'AFPA) et le groupe de pathologie infectieuse pédiatrique (GPIP), le "caractère bénin de l'infection à Covid-19 chez l'enfant semble également vrai chez l'enfant atteint d'une pathologie chronique". Les enfants avec certaines maladies chroniques doivent bénéficier de protections renforcées lors du retour en milieu scolaire, surtout quand ils présentent des facteurs de comorbidité. Les facteurs actuellement connus qui rendent les enfants fragiles en cas d'exposition au virus sont :

  • la mucoviscidose, l'asthme de stade 4 et 5, une malformation pulmonaire restrictive, une insuffisance respiratoire chronique ou bronchopathie sévère.
  • une cardiopathie congénitale sévère.
  • Les enfants en traitement de chimiothérapie ou sous traitement immunosuppresseur et souffrant de néphropathie sont également des cas plus à risque : insuffisance rénale chronique dialysée.
  • Une pathologie neuromusculaire. Le polyhandicap.
  • L'AFPA souligne qu'un environnement familial et social défavorable, ou la présence à domicile d'une personne fragile sont également des facteurs de comorbidité qui pourront être appréciés par le médecin lors de son diagnostic.

"Mais il n'y a pas d'inquiétude particulière à avoir concernant ces enfants. Ils doivent bénéficier de la même attention que lors d'une épidémie de grippe. Le plus important est de respecter les "mesures barrières" : toujours bien se laver les mains, éviter les lieux fréquentés et les personnes malades qui toussent", rappelle Fabienne Kochert.

Merci au Dr Fabienne Kochert, pédiatre et présidente de l'Association de formation professionnelle en pédiatrie (AFPA), et au Dr Sylvie Hubinois, pédiatre et ancienne présidente de l'Afpa.

Sources :

  • Propositions de la Société française de pédiatrie et des sociétés de spécialités pédiatriques pour favoriser le retour des enfants avec maladie chronique dans leur établissement scolaire, 26 avril 2020, actualisé le 30 août 2020, Société française de pédiatrie.
  • COVID-19 et enfants : le rôle des établissements scolaires dans la transmission du virus. Santé Publique France. 17 août 2020.
  • Recommandations de l'Unicef et la Société Française de Pédiatrie. 
  • Etude sur la propagation du SRAS-CoV-2 dans la population islandaise parue dans The New England Journal of Medecine, 14 avril 2020.
  • Inserm, réseau Pedstart, communiqué du 16 avril 2020.
  • Pedstart : Réseau national d'investigation clinique pédiatrique / F-Crin, Réseau de recherches cliniques françaises.
  • Synthèse COVID-19 chez l'enfant. État des lieux de la littérature au 24 avril 2020 en amont de la réouverture annoncée des crèches et des écoles, par Santé publique France. 4 mai 2020.
  • Société Française de Pédiatrie, Que sait-on du COVID-19 en pédiatrie ? 10 avril 2020.
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