Contagion de la Covid-19 : pendant combien de jours ?

La maladie Covid-19 est très contagieuse. A l'approche des fêtes de fin d'année, des scientifiques recommandent de s'auto-confiner une semaine avant pour réduire la contagion lors des retrouvailles en famille. Combien de temps est-on contagieux avant et après le début des symptômes ? Est-on contagieux pendant la période d'incubation du virus ? Quand on est asymptomatique ?

Contagion de la Covid-19 : pendant combien de jours ?
© Andrey Zhuravlev-123RF

Dès le début de son apparition en décembre 2019, la maladie Covid-19 s'est présentée comme très contagieuse. "Chaque personne infectée va contaminer au moins 3 personnes en l'absence de mesures de protection" explique le gouvernement français. La capacité de transmission du coronavirus Sars-CoV-2 est évaluée quotidiennement par les autorités sanitaires à travers la mesure du "R0" pour suivre l'évolution de l'épidémie. Ce "R" correspond au taux de reproduction du virus et indique le nombre de personnes que contamine un cas positif au Covid-19. Plus il est élevé, plus la maladie se transmet. A l'approche des fêtes de fin d'année, des scientifiques comme la directrice de recherche à l'Inserm Dominique Costagliola conseille de s'isoler "quelques jours auparavant pour garantir qu'on n'est pas malade si on va voir ses proches". "C'est une recommandation que l'on peut faire, d'essayer d'avoir un minimum de contacts dans les sept jours avant les réunions de famille pour garantir une réunion de famille qui ne soit pas trop à risque." Combien de jours est-on contagieux quand on est positif à la Covid-19 ? Est-on contagieux si on n'a pas de symptômes ? Pendant la période d'incubation ? Point sur les connaissances.

Quelle est la définition de contagion ?

Le mot "contagion" vient du latin "cum" qui veut dire "avec" et "tangere" pour " toucher". Dans le langage médical, la contagion est définie par la transmission d'un agent infectieux et le cas échéant de la maladie correspondante, depuis un sujet contaminé vers un individu sain, par contact direct (peau, muqueuse) ou indirect (transmission aérienne (salive, postillons...), digestive...).

Comment le coronavirus se transmet d'une personne à une autre ?

Le virus Sars-CoV-2 se propage essentiellement en cas de contact étroit avec une personne infectée, par des petites particules liquides expulsées par la bouche ou par le nez si la personne contaminée tousse, éternue, parle ou respire profondément. "On peut aussi contracter la Covid-19 lorsque le virus entre dans la bouche, le nez ou les yeux, une situation plus probable lorsque les personnes sont en contact direct ou étroit (moins d'un mètre de distance) avec une personne infectée" indique l'OMS. On peut aussi être contaminé si on se touche les yeux, le nez ou la bouche avant de s'être lavé les mains, après avoir touché une surface contaminée. La transmission du virus est majorée dans des espaces intérieurs, bondés et insuffisamment ventilés. 

Durée : pendant combien de jours est-on contagieux ?

La phase contagieuse d'un patient positif au Covid-19 est de 8 jours en moyenne et commence environ 2 jours avant le début de ses symptômes

Est-on contagieux pendant l'incubation ?

L'incubation couvre la période entre la contamination par le virus et l'apparition des premiers symptômes. La durée médiane d'incubation de la Covid-19 est de 5 jours (14 jours au maximum). Pendant cette période, la personne peut être contagieuse, indique le ministère de la Santé.

La charge virale culmine au cours de la première semaine de la maladie.

Quand est-on contagieux si on a des symptômes de la Covid-19 ?

"D'après les données de laboratoire, c'est surtout juste avant que les personnes infectées développent des symptômes (à savoir deux jours avant l'apparition de symptômes) et au tout début de la maladie qu'elles sont les plus contagieuses" explique l'Organisation mondiale de la santé. Une méta-analyse britannique rassemblant 79 études sur le Sars-CoV-2 (5340 personnes) publiée le 19 novembre dans la revue scientifique The Lancet a montré que la charge virale du coronavirus Sars-CoV-2 dans les voies respiratoires supérieures culminait au cours de la première semaine de la maladie. L'OMS informe par ailleurs que "les personnes qui développent une forme grave de la maladie peuvent être contagieuses plus longtemps".

Combien de temps après le début des symptômes ?

Après le 5e jour, la charge virale diminue

Selon les auteurs anglais de l'étude du Lancet publiée en novembre 2020, le pic de contagiosité d'une personne positive au Covid-19 court jusqu'au 5e jour suivant l'apparition des symptômes. Après, la charge virale diminue. Aucune étude n'a détecté de virus vivant au-delà du 9e jour de la maladie, malgré des charges virales constamment élevées, ont remarqué les chercheurs. La contagion est donc particulièrement forte les premiers jours suivant le début des symptômes.

Est-on contagieux quand on est asymptomatique ?

Une personne contaminée par le virus Sars-CoV-2 mais qui ne ressent pas encore de symptômes est contagieuse et peut contaminer d'autres personnes. De même, quelqu'un qui ne développe jamais de symptômes peut aussi transmettre le virus même si "on ne sait pas encore très bien dans quelle mesure cela se produit" précise l'OMS. A noter que si les cas asymptomatiques sont contagieux, "la transmission de la Covid-19 se produit principalement à partir de personnes présentant des symptômes" indique l'agence. 

Une personne vaccinée sera-t-elle contagieuse ?

Alors que le vaccin contre la Covid-19 n'est pas encore commercialisé, la question se pose de savoir si, en plus de protéger la personne de la maladie Covid-19, il sera capable d'empêcher qu'elle ne transmette le virus à une personne saine. Après avoir été vacciné, lorsque le corps rencontre le virus, il le reconnaît et sait se défendre contre lui pour bloquer le développement de la maladie. A ce stade, il y a un "manque de recul sur les futurs vaccins ainsi que sur leur capacité à limiter la contagion du virus", expliquait la Haute Autorité de Santé dans un communiqué du 9 novembre. A suivre.

Sources :

Vaccination contre la Covid-19 : transparence, pragmatisme et flexibilité sont les clés d'une campagne efficace. Communiqué de presse. 9 novembre 2020. HAS. 

Réponses rapides dans le cadre de la Covid-19 – Prise en charge de premier recours des patients suspectés de Covid-19. Validée par le Collège le 18 juin 2020. Mise à jour le 5 novembre 2020. HAS.

Comment se transmet la COVID-19 ? 9 juillet 2020. OMS.

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