Contagion du Covid : durée, temps d'incubation, Omicron, Delta

"Contagion du Covid : durée, temps d'incubation, Omicron, Delta"

La maladie Covid-19 est très contagieuse. Le virus Sars-CoV-2 historique contaminait 3 personnes, le variant Delta plus de 6 et l'Omicron est encore plus contagieux. Mais avec une durée d'incubation plus courte. Période de contagion, avant et après les symptômes, contagion et asymptomatique... Tout savoir.

Apparue en Chine en décembre 2019, la maladie Covid-19 avait contaminé plus d'un million de personnes dans le monde au début du mois d'avril 2020, preuve de la forte contagiosité de son virus, le Sars-CoV-2. "Chaque personne infectée va contaminer au moins 3 personnes en l'absence de mesures de protection" prévenait le gouvernement français au début de l'année 2020. Début 2021, la Haute Autorité de Santé rapportait qu'en France, 1 personne sur 25 avait été infectée par le virus. La capacité de transmission du coronavirus Sars-CoV-2 est évaluée quotidiennement par les autorités sanitaires à travers la mesure du "R0". Ce "R" correspond au taux de reproduction du virus et indique le nombre de personnes que contamine un cas positif au Covid-19. Plus il est élevé, plus la maladie se transmet. La diffusion de variant, d'abord l'Alpha venu d'Angleterre puis le Delta venu d'Inde a changé la donne car ils étaient beaucoup plus contagieux que la souche initiale du Sars-Cov-2 de 2020. Aujourd'hui, le nouveau variant Omicron majoritaire en France "est environ 3 fois plus transmissible que Delta" a informé Santé Publique France. Et sa durée d'incubation est plus courte : "La réplication est plus rapide, a confirmé le Pr Alain Fisher à la tête du Conseil de la stratégie vaccinale pour la France, aux Echos. Donc, tout se raccourcit, y compris la phase symptomatique - ou asymptomatique mais contagieuse." Une étude japonaise publiée le 5 janvier 2022 a mis en évidence une charge virale élevée les 3 à 6 jours suivant le diagnostic d'Omicron (test) ou le début de ses symptômes. Sa durée de contagion apparait ainsi réduite par rapport aux variants précédents du Sars-Cov-2 et du virus originel. Combien de jours est-on contagieux quand on est positif au Covid ? 5 jours ? 10 jours soit le temps de l'isolement ? Est-on contagieux si on n'a pas de symptômes ? Pendant la période d'incubation ? Point sur les connaissances.

Quelle est la définition de contagion ?

Le mot "contagion" vient du latin "cum" qui veut dire "avec" et "tangere" pour " toucher". Dans le langage médical, la contagion est définie par la transmission d'un agent infectieux et le cas échéant de la maladie correspondante, depuis un sujet contaminé vers un individu sain, par contact direct (peau, muqueuse) ou indirect (transmission aérienne (salive, postillons...), digestive...).

Comment le coronavirus se transmet d'une personne à une autre ?

Le virus Sars-CoV-2 se propage essentiellement en cas de contact étroit avec une personne infectée, par des petites particules liquides expulsées par la bouche ou par le nez si la personne contaminée tousse, éternue, parle ou respire profondément. "On peut aussi contracter la Covid-19 lorsque le virus entre dans la bouche, le nez ou les yeux, une situation plus probable lorsque les personnes sont en contact direct ou étroit (moins d'un mètre de distance) avec une personne infectée" indique l'OMS. On peut aussi être contaminé si on se touche les yeux, le nez ou la bouche avant de s'être lavé les mains, après avoir touché une surface contaminée. La transmission du virus est majorée dans des espaces intérieurs, bondés et insuffisamment ventilés. 

Durée : quelle est la période de contagion ?

La phase contagieuse d'un patient positif au Covid-19 est initialement de 8 jours en moyenne et commence environ 2 jours avant le début de ses symptômes. Avec le variant Omicron, "la réplication est plus rapide, a confirmé le Pr Alain Fisher à la tête du Conseil de la stratégie vaccinale pour la France, aux Echos. Donc, tout se raccourcit, y compris la phase symptomatique - ou asymptomatique mais contagieuse". Selon l'étude de chercheurs japonais publiée le 5 janvier 2022, il est peu probable que les cas vaccinés d'Omicron excrètent le virus infectieux 10 jours après leur diagnostic ou l'apparition de leurs symptômes (comme c'était le cas avec le virus originel, ndlr). La quantité d'ARN viral (ou "charge virale") était la plus élevée 3 à 6 jours après le diagnostic (test) ou 3 à 6 jours après l'apparition des symptômes, puis a progressivement diminué au fil du temps. On serait ainsi contagieux moins longtemps et pas forcément avant la survenue des symptômes.

Quelle est la contagiosité du variant Omicron ?

Le variant Omicron est devenu majoritaire en France en quelques semaines seulement. Le nombre d'infections doublait tous les 2-3 jours fin novembre-début décembre, bien plus vite qu'à l'époque de la diffusion du Delta. Selon des études préliminaires rapportées par Santé Publique France, "Omicron est environ 3 fois plus transmissible que Delta". "On ne peut pas encore l'affirmer avec précision mais un professeur de médecine au Royaume-Uni affirme que, sans mesures barrières, le R0, le taux de reproduction, (nombre de personnes qu'un nouveau cas infect, ndlr), serait proche de 10" a informé l'épidémiologiste Éric d'Ortenzio de l'Inserm sur TV5Monde, le 31 décembre. Sa durée d'incubation est aussi plus courte : "La réplication est plus rapide, a confirmé le Pr Alain Fisher à la tête du Conseil de la stratégie vaccinale pour la France, aux Echos. Donc, tout se raccourcit, y compris la phase symptomatique - ou asymptomatique mais contagieuse." Selon l'étude de chercheurs japonais (citée ci-dessus), la contagion serait maximale 3 à 6 jours après la survenue des symptômes ou la pose du diagnostic (test). 

Est-on contagieux pendant l'incubation ?

L'incubation couvre la période entre la contamination par le virus et l'apparition des premiers symptômes. La durée médiane d'incubation de la Covid-19 est de 5 jours. Cette durée est réduite avec la nouvelle variante Omicron. Comme l'a expliqué le Pr Yazdan Yazdanpanah du Conseil scientifique sur BFM-TV le 2 janvier, "on est devant un variant qui a une durée (d'incubation, ndlr), avant l'apparition des symptômes, qui est passée de cinq à trois jours". On peut ainsi être en contact avec le virus et avoir les premiers signes de contamination trois jours après. Pendant cette période, la personne peut être contagieuse.

La charge virale culmine au cours de la première semaine de la maladie.

Est-on contagieux avant le début des symptômes de la Covid-19 ?

"D'après les données de laboratoire, c'est surtout juste avant que les personnes infectées développent des symptômes (à savoir deux jours avant l'apparition de symptômes) et au tout début de la maladie qu'elles sont les plus contagieuses" a expliqué l'Organisation mondiale de la santé au début de l'épidémie de coronavirus. Aujourd'hui, face au variant Omicron, les recherches n'ont pas démontré la contagion des personnes avant leur diagnostic (test) ou leurs symptômes mais plutôt au cours de la première semaine. Une méta-analyse britannique rassemblant 79 études sur le Sars-CoV-2 (5340 personnes) publiée le 19 novembre 2020 dans la revue scientifique The Lancet avait déjà montré que la charge virale du coronavirus Sars-CoV-2 dans les voies respiratoires supérieures culminait au cours de la première semaine de la maladie.

Combien de temps après le début des symptômes ?

Après le 5e jour, la charge virale diminue.

Selon les auteurs anglais de l'étude du Lancet publiée en novembre 2020, le pic de contagiosité d'une personne positive au Covid-19 court jusqu'au 5e jour suivant l'apparition des symptômes. Après, la charge virale diminue. Selon les analyses japonaises de janvier 2022 sur des cas Omicron, cette charge virale serait maximale 3 à 6 jours après le diagnostic ou le début des symptômes puis diminuerait. Les auteurs ont par ailleurs estimé qu'il était "peu probable que les cas vaccinés d'Omicron excrètent le virus infectieux 10 jours après leur diagnostic ou l'apparition de leurs symptômes". La contagion est donc particulièrement forte la première semaine suivant le début des symptômes. L'OMS informe par ailleurs que "les personnes qui développent une forme grave de la maladie peuvent être contagieuses plus longtemps".

Est-on contagieux quand on est asymptomatique ?

Une personne contaminée par le virus Sars-CoV-2 mais qui n'a pas de symptômes est contagieuse et peut contaminer d'autres personnes. De même, quelqu'un qui ne développe jamais de symptômes peut aussi transmettre le virus même si "on ne sait pas encore très bien dans quelle mesure cela se produit" précise l'OMS. A noter que si les cas asymptomatiques sont contagieux, "la transmission de la Covid-19 se produit principalement à partir de personnes présentant des symptômes" indique l'agence. 

Quel risque d'être contaminé si on est cas contact ?

Un cas contact est une personne qui a été en contact sans mesures de protection (comme un masque de type 1) avec une personne positive au Covid. Plus le contact est long et rapproché, plus le risque de contamination augmente (plus de 15 minutes, à moins de deux mètres), souligne le ministère de la Santé. Une personne contact vaccinée doit se faire tester immédiatement puis faire deux autotests à J+2 etJ+4 après le dernier contact mais ne doit pas s'isoler. En revanche une personne contact non vaccinée ou incomplètement doit s'isoler 7 jours et faire un test au bout des 7 jours. 

Sources :

The SARS-CoV-2 variant, Omicron, shows rapid replication in human primary nasal epithelial cultures and efficiently uses the endosomal route of entry. Thomas P. Peacock1. Department of Infectious Disease, Imperial College London, UK, W2 1PG

Recommandations relatives à la stratégie vaccinale. Conférence de presse du Sénat jeudi 1er juillet 2021.

Covid-19 – Se vacciner ? Décider avec son médecin. 29 janvier 2021. HAS

Vaccination contre la Covid-19 : transparence, pragmatisme et flexibilité sont les clés d'une campagne efficace. Communiqué de presse. 9 novembre 2020. HAS. 

Réponses rapides dans le cadre de la Covid-19 – Prise en charge de premier recours des patients suspectés de Covid-19. Validée par le Collège le 18 juin 2020. Mise à jour le 5 novembre 2020. HAS.

Comment se transmet la COVID-19 ? 9 juillet 2020. OMS.