Alprazolam : définition, effet, anxiolytique pour dormir ?

L'alprazolam, plus connu sous son nom commercial Xanax® est un anxiolytique administré pour agir contre l'anxiété de courte durée. Quels sont ses effets ? Quels sont les risques de surdosage ? Le Pr Michel Benoit, chef du service de psychiatrie d'adultes et de psychologie médicale à Nice nous répond.

Alprazolam : définition, effet, anxiolytique pour dormir ?
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Définition : c'est quoi l'alprazolam ? 

L'alprazolam fait partie de la famille des benzodiazépines anxiolytiques. C'est un médicament destiné à calmer l'anxiété aigüe ponctuelle dont la durée de prise est, dans la réglementation française, limitée à trois mois. L'alprazolam agit sur des récepteurs de notre cerveau, qui sont des récepteurs GABA-A, dont l'activité diminue l'hyperexcitabilité des neurones : diminution de l'anxiété, de la rapidité de la pensé, de la vigilance aussi.

Dans quels médicaments ? 

Le nom commercial de l'alprazolam est : Xanax®. L'alprazolam est également disponible dans des médicaments génétiques.

Quels sont les effets de l'alprazolam ? 

"Toutes les benzodiazépines ont peu ou prou comme propriétés d'être anxiolytiques, myorelaxantes, amnésiantes, sédatives, mais aussi pour certaines, hypnotiques pour certaines, ou antiépileptiques", explique le Pr Benoit, qui précise : "L'alprazolam est surtout connue pour son effet anxiolytique". 

De l'alprazolam pour dormir ? 

Permettre l'endormissement n'est pas la propriété principale de l'alprazolam. "L'alprazolam est indiquée pour l'anxiété de courte durée, ce n'est pas un bon hypnotique, ce n'est pas sa propriété principale", explique le psychiatre niçois. "Ceci dit, beaucoup de gens en prennent pour le sommeil parce que, si l'anxiété est une des premières causes de l'insomnie du patient, en diminuant l'anxiété, du coup vous dormez mieux". 

Dans quelles indications utiliser l'alprazolam ? 

  • L'anxiété de courte durée, ponctuelle, passagère que "tout individu peut la ressentir un jour". "Attention cependant : l'alprazolam n'est pas indiqué en cas de troubles anxieux, comme le trouble d'anxiété généralisée (TAG) par exemple où les malades se font du souci tout le temps pour tout et n'importe quoi". "Pour un TAG, un TOC (trouble obsessionnel compulsif) ou un trouble phobique, les bons traitements, ce sont certains antidépresseurs". 
  • Les attaques de paniques, qui sont des crises d'angoisse sans raison. Le patient est pris d'une anxiété, a le cœur qui bat vite, la peau moite, des tremblements. 

Quel est le dosage de l'alprazolam ? 

Il existe deux dosages : 0,25 et 0,50 mg. "Pour quelqu'un qui a une anxiété passagère, liée à un facteur de stress majeur qui l'a perturbé, on débute doucement à 0,25 mg, jusqu'à deux à trois fois par jour. Pour des anxiétés très fortes, ça peut aller jusqu'à 0,5 mg trois fois par jour. La dose maximale autorisée est 4 mg par jour mais on ne l'atteint jamais en pratique", explique le spécialiste.

Quels sont les effets indésirables de l'alprazolam ? 

L'alprazolam peut provoquer des effets neurologiques ou psychiques. "L'alprazolam peut diminuer la ventilation donc le surdosage peut diminuer la fonction respiratoire. Il ne faut donc pas prescrire de l'alprazolam à un patient en insuffisance respiratoire ou qui fait des apnées du sommeil". Un autre effet indésirable de l'alprazolam est, notamment chez une personne âgée ou qui aurait d'autres pathologies, la sédation au niveau clinique, qui risque provoquer des chutes ou des accidents si le patient prend sa voiture. Enfin le risque amnésiant peut altérer votre mémoire à court terme, c'est-à-dire que vous retenez moins vite et êtes obligés de répéter les choses pour les enregistrer. 

Quels risques en cas de surdosage d'alprazolam ? 

En cas de surdosage, il y a risque de sédation, d'amnésie et de dépendance. En raison de la dépendance fréquente à ce type de médicament, il ne faut pas arrêter ce médicament d'un coup car il y a un risque de sevrage psychique. Conséquences : "Il peut y avoir un rebond de l'anxiété, de l'insomnie, et un risque de crise d'épilepsie. Ce dernier risque est rare mais ça peut arriver". Le Pr Benoit insiste sur les risques de dépendance et surdosage. "L'efficacité de l'alprazolam est rarement supérieure à 4 à 6 heures. C'est pour cette raison que beaucoup de personnes en prennent plus de trois fois par jour. Le problème, c'est que, lorsque vous cumulez les prises, vous cumulez le produit qui, chez des personnes fragiles, peut poser problème. Le bromazépam (Lexomil®) et l'alprazolam sont les médicaments les plus consommés en France car ce sont des produits anciens, vulgarisés peu onéreux. Mais beaucoup sont utilisés en auto-médication et forcément hors recommandations, ce qui a presque toujours des conséquences. Le problème, c'est que beaucoup de gens utilisent ce produit pendant des années sinon toute la vie. Forcément, ces personnes en sont devenues dépendantes avec les risques indésirables de ces produits et leur inefficacité. Pour s'en sevrer, il faudra compter plusieurs semaines voire plusieurs mois, selon le temps de prise". Par ailleurs, si l'anxiété survient très fréquemment, l'alprazolam n'est pas le bon médicament, il faut consulter pour avoir le bon traitement.

Quelles sont les contre-indications de l'alprazolam ?

  • Les insuffisances respiratoires, les apnées du sommeil
  • Une insuffisance hépatique sévère comme une cirrhose. Comme le produit est éliminé par le foie, il va alors être moins bien éliminé. 
  • La myasthénie, pathologie neuro-musculaire, qui se traduit par une faiblesse musculaire généralisée. Avec l'alprazolam qui peut avoir un effet relaxant musculaire, vous allez aggraver les effets de la myasthénie

Merci au Pr Michel Benoit, chef du service de psychiatrie d'adultes et de psychologie médicale du CHU Pasteur 1 à Nice

Principes et substances actives