Variole : symptômes, morts, traitement, vaccin

La variole est une infection virale très contagieuse qui a disparu à la fin des années 1970 grâce à la vaccination. Quels sont les symptômes de la maladie ? Combien de morts a-t-elle causé ? Existe-t-il un vaccin ? Le point avec le Pr Christian Rabaud, infectiologue au CHRU de Nancy.

Variole : symptômes, morts, traitement, vaccin
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Définition : qu'est-ce que la variole ? 

La variole, également appelée petite vérole, est une pathologie infectieuse et contagieuse, due à un virus de la famille des poxvirus. Ce virus est redoutable car il est très résistant, mais une seule infection permet d'acquérir une immunité à vie. Son origine demeure inconnue, mais selon certains scientifiques, le virus aurait pu faire son apparition au Néolithique, et aurait été transmis à l'homme par les animaux. Plus aucun cas de variole n'a été recensé depuis la fin des années 1970. La maladie a été éradiquée grâce à l'utilisation efficace des campagnes internationales de vaccination. La variole se transmet par inhalation de gouttelettes, suite à un éternuement ou une toux, ou par contact avec des affaires souillées du virus. 

Quels sont les symptômes ?

Les symptômes de la variole apparaissent généralement au bout de deux semaines après la contamination et sont notamment de la fièvre importante aux alentours de 40°C, des maux de tête, des courbatures, des nausées et des vomissements. L'éruption cutanée de la variole est caractéristique : elle se présente au départ sous la forme de pustules (lésions s'apparentant à de petites billes de verre qui se remplissent de liquide sous la peau) qui vont devenir ulcéreuses et croûteuses, et laisser ensuite la place à des cicatrices. Contrairement à la varicelle qui évolue en plusieurs poussés, dans la variole, l'éruption se fait d'un seul tenant, et les lésions qui vont être observées ont toutes le même âge. "Ce qui faisait la gravité de la variole à l'époque, c'est que ces lésions se surinfectaient avec des bactéries, en particulier du staphylocoque, et on mourrait d'une infection par septicémie", commente le Pr Christian Rabaud. 

Quelle est la cause ?

La variole est due à un virus de la famille des poxvirus, connus pour être responsables de manifestations cutanées. 

Nombre de morts à cause de la variole

Selon l'OMS, la variole a causé la mort de plus de 300 millions de personnes rien qu'au XXème siècle. Elle a sévi pendant au moins 3 000 ans. À ce jour, la maladie est éradiquée, elle ne fait donc plus de morts. 

Quel est le diagnostic de la variole ?

Le diagnostic de la variole est à la fois clinique par l'observation des lésions caractéristiques, et virologique par l'analyse de ces dernières. "Aujourd'hui, la variole ne peut pas réapparaître toute seule, sauf dans le cadre du bioterrorisme parce que l'on sait que certaines souches ont été conservées par des laboratoires américains et russes. Sachant que les personnes nées après 1975 n'ont jamais été vaccinées contre la variole, si la maladie réapparaissait aujourd'hui, ce serait comme l'apparition de la covid-19, à savoir sur une population qui n'a aucun anticorps, aucune défense, ce qui serait propice au développement et à la propagation de la variole", détaille l'infectiologue. 

Quel est le traitement ?

Il n'existe pas de traitement contre la variole mais uniquement des vaccins. "Certains antiviraux pourraient être efficaces contre la variole, mais ils n'ont jamais été éprouvés en situation chez l'homme puisqu'il n'y a plus de cas depuis la fin des années 1970, réagit l'infectiologue. Ce qui est certain, c'est que, si elle réapparaissait, la variole serait beaucoup moins grave puisqu'on a les moyens d'éviter la surinfection bactérienne de cette infection virale. L'infection pulmonaire serait également mieux prise en charge avec les mesures de réanimation classiques (intubation, oxygénation)". L'isolement des malades est également indispensable.

Existe-il un vaccin ?

Il existe un vaccin contre la variole, qui a permis d'éradiquer la maladie. Il a été mis au point par le médecin anglais Edward Jenner. La variole est la première vaccination dans l'Histoire de l'humanité, bien avant Pasteur. 

Source : 

Commémoration de l'éradication de la variole – un héritage chargé d'espoir pour la COVID-19 et d'autres maladies, OMS, 8 mai 2020

Merci au Pr Christian Rabaud, infectiologue, Chef du service des Maladies Infectieuses et Tropicales du CHRU de Nancy.

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