Rate : définition, rôle, schéma

La rate stocke les lymphocytes et les monocytes, des cellules qui assurent la protection de l'organisme. Quand elle augmente de volume et devient palpable, on parle de splénomégalie.

Rate : définition, rôle, schéma
© Sebastian Kaulitzki-123RF

Définition

La rate est un organe abdominal situé sous le diaphragme et à la gauche de l'estomac. Elle pèse environ 200 grammes, pour 12 centimètres de long, 7 de large et 4 d'épaisseur en moyenne. Elle peut se palper parfois lorsqu'elle est augmentée de volume, auquel cas on parle de splénomégalie, au niveau de l'hypochondre gauche, partie supérieure gauche de l'abdomen.

A quoi sert la rate ?

Le rôle de la rate, longtemps méconnu, est extrêmement important. En effet, il s'agit d'un organe lymphoïde, c'est-à-dire qu'il stocke les lymphocytes et les monocytes, des cellules qui assurent la protection de l'organisme (système immunitaire). En cas d'infection, la rate va libérer dans le sang des millions de cellules immunitaires qui vont combattre les agents pathogènes. La rate joue un autre rôle : la production de cellules sanguines, au même titre que la moelle osseuse. 

Parmi ses fonctions, elle joue un rôle majeur au sein du système immunitaire, le système de défense de l'organisme, en fabriquant certaines de ses cellules. C'est d'ailleurs pour cette raison qu'elle augmente parfois de volume dans les infections ou les maladies où les globules blancs sont en excès. La rate a aussi une fonction de purification du sang par l'élimination de globules rouges déficients, de stockage des plaquettes et chez le fœtus, de synthèse des globules du sang. La rate est bien explorée à l'aide d'une l'échographie, éventuellement d'un scanner. 

Schéma de la rate

schéma rate foie estomac pancréas
© guniita-123RF

Palpation

La palpation de la rate est un examen médical réalisé par un médecin en cas de suspicion de pathologie à la rate. La palpation de la rate permet de déterminer le volume de la rate, notamment s'il a augmenté. On parle alors de splénomégalie. Une palpation de la rate est conseillée généralement en cas de douleurs au niveau de l'hypocondre gauche, associées à des difficultés respiratoires et une augmentation de débit cardiaque.

Examens de la rate

Le spécialiste réalise un examen clinique et palpe la rate à la main afin de constater si son volume est augmenté. Une échographie, un scanner ou une scintigraphie peuvent également être pratiqués afin d'avoir une vision d'ensemble de l'organe.

Maladies pouvant toucher la rate

Si la rate peut être localisée à la palpation, cela signifie qu'elle est pathologique. On parle alors de splénomégalie quand la rate est palpable. C'est la manifestation la plus fréquente des maladies qui touchent cet organe. La rate peut également être touchée par la maladie de Hodgkin, cancer du système lymphatique. Autre cancer du système lymphatique, le lymphome non hodgkinien peut également affecter la rate. Dans certains cas, des patients peuvent souffrir de kyste de la rate (le kyste épidermoïde se développe surtout chez les jeunes filles).

Validé par le Pr Robert Benamouzig, gastro-entérologue et hépatologue.

Rate : définition, rôle, schéma
Rate : définition, rôle, schéma

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