Pourquoi le café est-il laxatif ?

Ristretto, allongé ou noisette, le café aurait des effets laxatifs et serait donc capable d'accélérer le transit intestinal. Et cela ne semble pas lié à la caféine. Des chercheurs américains nous expliquent pourquoi.

Pourquoi le café est-il laxatif ?
© Jakkapan Jabjainai - 123RF

Selon un sondage Ifop, 88% des hommes et 79% des femmes consomment du café en France. Si l'indémodable "petit noir" donne un coup de fouet pour certains ou est synonyme de moment convivial pour d'autres, le café a également un effet laxatif, ramollissant les selles et aidant ainsi à lutter contre la constipation. Dès les années 1990, de nombreuses études l'ont prouvé. Mais comment expliquer ce mécanisme ? Une étude américaine, menée par l'Université du Texas et présentée lors de l'édition 2019 de la Digestive Disease Week explique pourquoi. Et cela ne semble pas lié à la caféine. 

"Le café stimule les contractions de l'intestin grêle et du côlon"

Pour expliquer l'effet laxatif du café, les chercheurs ont mené une expérience sur des rats, pendant 3 jours. Une solution à base de café mélangée à des bactéries intestinales a été administrée à un premier groupe de rats. Le deuxième groupe a été nourri avec du café décaféiné également mélangé à des bactéries intestinales. Puis, ils ont étudié leurs intestins à l'aide d'une sonde. Le troisième groupe de rats n'a quant à lui pas du tout consommé de café. Résultats :

  • Tous les muscles de l'intestin grêle et du côlon se sont contractés chez les rats après qu'ils aient ingéré du café.
  • Avec ou sans caféine, la capacité de contraction des muscles de l'intestin grêle des rats augmentait.
  • Les matières fécales des rats ayant consommé du café présentaient moins de bactéries que les animaux n'ayant pas bu de café. Les bactéries ont même cessé de se multiplier suite à l'ingestion de café. Et ce même si le café était décaféiné.
  • Le même effet était plus prononcé lorsque la concentration de café augmentait.

On a longtemps pensé que l'effet laxatif du café était lié à la caféine. Or, cette expérience montre bien que "les effets laxatifs sont indépendants de la caféine, puisque le café sans caféine a eu des effets similaires à ceux du café ordinaire", explique Xuan-Zheng Shi, gastro-entérologue et auteur principal de l'étude. L'expérience montre également que le café stimule les contractions de l'intestin grêle et du côlon, permettant un meilleur passage des aliments solides.

Par ailleurs, "cette expérience est vraiment intéressante, car elle montre que le café pourrait être un agent antibactérien, indique le chercheur. Mais des recherches supplémentaires sont nécessaires pour tenter de comprendre pourquoi le café pourrait avoir cet effet inhibiteur sur le microbiome" et si ce mécanisme est également visible sur des humains. Si les résultats se confirment, la consommation de café pourrait notamment être envisagée comme un traitement efficace contre la constipation postopératoire ou iléus, dans laquelle les intestins cessent de fonctionner après une chirurgie abdominale.

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